Vznikají vlivem nestability tlaku, když se vrstvy studeného vzduchu ve větších výškách překříží s teplým vlhkým přízemním vzduchem.

Sloupce vody doprovázené mlhou se formují mezi vodní hladinou a oblastí mračen nahoře, jejich velikost se výrazně liší. Zatímco ty nejmenší dosahují výšky jen několika metrů, jiné se s průměrem stovek metrů táhnou až do výšky dvou kilometrů.

Víry se mohou pohybovat rychlostí až 130 kilometrů za hodinu. Délka tohoto jevu se většinou pohybuje od pěti do deseti minut, ve výjimečných případech může trvat dokonce až hodinu.

Vodní smrště vypadají sice hrozivě, přesto bývají výrazně slabší než obvyklá tornáda. Smršť na videu řádila daleko od břehu, a nezpůsobila tak vůbec žádné škody, dokonce i na letištní provoz v Honolulu měla jen malý vliv.