Ropa začala do moře unikat 20. dubna po explozi plošiny, při které zahynulo 11 zaměstnanců společnosti British Petroleum (BP). Únik se technikům podařilo zastavit 15. července, kdy BP poškozený vrt Macondo přikryla provizorním poklopem. Definitivně byl vrt uzavřen v neděli.

Odhad množství ropy, která unikla, je důležitý pro zhodnocení dopadu neštěstí na životní prostředí a může mít také právní důsledky pro BP, které podle několika zákonů proti znečišťování životního prostředí hrozí vysoké pokuty. "Lidé potřebují vědět, kolik ropy uniklo," nastínil jeden z dalších důvodů profesor Timothy Crone z Kolumbijské univerzity.

Dosud publikované odhady množství uniklé ropy se často velmi lišily. Američtí vládní činitelé nejprve tvrdili, že uniká asi 1000 barelů ropy denně, ale poté postupně odhady zvyšovali na 5000, 12 000-19 000 a 56 000-68 000 barelů ropy denně.

Poslední odhad je prakticky shodný se závěry, ke kterým po analýze dvou asi půlminutových videí unikající ropy dospěli vědci z Kolumbijské univerzity. Podle nich mezi 22. dubnem a 3. červnem unikalo denně v průměru 56 000 barelů ropy. Poté BP seřízla trubku poškozeného vrtu ve snaze o zastavení úniku. Ten se však zastavit nepodařilo a naopak po tomto datu unikalo dokonce okolo 68 000 barelů ropy denně. Míra nepřesnosti u obou odhadů je podle vědců okolo 20 procent.