Nosný letoun odstartoval s podvěšenou kosmickou lodí z Mojavské pouště a během letu dlouhého dvě hodiny a 54 minut vystoupala do výšky téměř 14 kilometrů. "Nebylo pro nás žádné překvapení, že let proběhl tak dobře," řekl po testu Branson.

Při skutečném letu do vesmíru by měl nosný letoun vystoupat do výše 15 kilometrů a poté by se od něj měla oddělit kosmická loď VSS Enterprise. Raketový pohon by ji následně měl vynést do výšky 110 kilometrů a posádka by tak na několik minut zažila stav beztíže. Loď by ale neměla dosáhnout orbitální dráhy ani obkroužit Zemi. Její let tak připomíná lety prvních amerických astronautů v 60. letech minulého století.

První turisté se proletí v roce 2012

Podle Bransona by testovací lety SpaceShipTwo měly pokračovat do roku 2011, o rok později by už plavidlo mělo nést do kosmu první vesmírné turisty. Na palubě stroje by měli být dva piloti a šest turistů, kteří si kromě prožitku stavu beztíže budou moci prohlédnout Zemi z kosmu.

Zálohu na letenku za 200 000 dolarů (3,7 miliónu korun) složilo přes 330 zájemců. Mezi prvními cestujícími by měli být i Branson a konstruktér jeho lodi Američan Burt Rutan. [celá zpráva]

Suborbitální loď zavěšená pod mateřským nosičem na Mojavskou pouští

Suborbitální loď zavěšená pod mateřským nosičem na Mojavskou pouští

FOTO: Mark Greenberg, Reuters

Konstrukce SpaceShipTwo přezvaná na VSS Enterprise vychází z letounu SpaceShipOne, jemuž se jako prvnímu stroji nevládní organizace podařilo v roce 2004 překročit hranici vesmíru. Její následník je však dvakrát tak velký, jeho délka činí 18 metrů.

Stroj vyrábí společnost Scaled Composittes, kterou nyní vlastní koncert Northrop Grumman. Rutan je považován od sedmdesátých let za jednoho z nejtalentovanějších konstruktérů.

Nosný letoun White Knight se ale využívá také při testech nové nepilotované kosmické lodi s možností opakovaného startu X-37, kterou vyvíjí Boeing ve spolupráci s agenturou pro pokročilé zbraně DARPA za podpory kosmického úřadu NASA.