Samuelson stál u základů moderní ekonomie a proslul především díky metodám aplikace přesných matematických analýz na rovnováhu mezi cenami, nabídkou a poptávkou. 

"Paul Samuelson proměnil vše, čeho se dotkl: teoretické základy svého oboru, způsob, jakým se ekonomie vyučuje po světě, étos a vývoj svého oddělení, investiční činnost Massachusettského technologického institutu a životy svých kolegů a studentů," uvedla šéfka MTI Susan Hockfieldová v prohlášení.  

Vědcova známá tisícistránková publikace sice nese název Ekonomie (v originále "Economics: An Introductory Analysis"), většina studentů ji ale zná právě jen jako "Samuelsona". Tato kniha se tak na univerzitách po celém světě stala biblí pro milióny budoucích ekonomů.  

Udělal pro pozvednutí úrovně vědecké analýzy v teorii ekonomie více než kterýkoli jiný soudobý ekonom.Švédská akademie

Byl vůbec prvním Američanem, který Nobelovu cenu za ekonomii dostal. Obdržel ji v roce 1970, kdy se tato cena udělovala podruhé. Považoval matematiku za základ ekonomické analýzy. Přispěl k rozvoji teorie všeobecné ekonomické rovnováhy či teorie spotřeby.  

Švédská akademie ve své době zdůvodňovala udělení Nobelovy ceny právě Samuelsonovi tím, že "udělal pro pozvednutí úrovně vědecké analýzy v teorii ekonomie více než kterýkoli jiný soudobý ekonom“. 

Samuelson se narodil roku 1915 ve městě Gary v americkém státě Indiana. Odtud se ve svých osmi letech odstěhoval do Chicaga, kde také vystudoval Chicagskou univerzitu. V roce 1941 pak získal na Harvardově univerzitě doktorát filosofie.

Vedle něj získali v ekonomii věhlas také jeho bratr Robert Summers, švagrová Anita Summers a synovec Larry Summers.