Snímky z 21. listopadu zachycují zvrásněný terén měsíce v neobvykle vysokém rozlišení. Americký úřad pro letectví a kosmonautiku (NASA) je nyní pečlivě prozkoumá. Výsledky analýzy expertů poslouží k sestavení detailního plánu jižní hemisféry Enceladu a k vytvoření termální mapy.

Na zmapování jižní polokoule, jejímuž povrchu se podle výrazného terénního zvrásnění říká „Tygří pruhy“, má NASA obzvláštní zájem, protože právě zde byly zaznamenány výtrysky vodní páry a jiných částic, někdy až do výšky stovek kilometrů nad povrch měsíce.

Snímky ze sondy Cassini mají pro astronomy navíc o to vyšší hodnotu, že se jižní hemisféra Enceladu zanedlouho ponoří do tmy a neosvětlena zůstane mnoho dalších let. Úkolem Cassini je pozorování povrchu měsíce během měnícího se úhlu dopadajícího slunečního světla.

„Tyto první fotografie jsou velkolepé a doplňují už tak fascinující podobu Enceladu,“ uvedl Bob Poppalardo, člen projektu Cassini v Pasadeně. „Všechny týmy, které misi Cassini zabezpečují, se do jejich výzkumu plně ponoří,“ dodal Poppalardo.

Původní mise sondy skončila loni v červnu, protože však modul nadále bez poruch fungoval, byl přeprogramován na oblety Saturnových měsíců, mimo jiné Titanu a Enceladu, k němuž se přiblížil na 1600 kilometrů. V současnosti se Cassini pohybuje v okolí dalšího Saturnova měsíce Rhey. Prodloužená mise by měla trvat až do konce roku 2010.