Sankce, jimž Obama prodloužil platnost, souvisejí s událostmi z listopadu 1979, kdy se v Íránu uskutečnila islámská revoluce. Radikální studenti tehdy na velvyslanectví uvěznili 52 Američanů a zadržovali je 444 dní. USA a Írán pak přerušily diplomatické vztahy a dosud je neobnovily.

Další sankce USA zavedly během íránsko-iráckého konfliktu v 80. letech minulého století a v březnu 1995 tehdejší americký prezident Bill Clinton vyhlásil embargo pro americké firmy na obchod a investice v Íránu.

Spojené státy mají s Íránem dlouhodobě napjaté vztahy. Washington kritizuje Teherán za jeho jaderný program s tím, že má za cíl vybudovat jaderné zbraně. Ten ale toto tvrzení odmítá a trvá na tom, že má sloužit čistě pro mírové účely.