Dnešní nejrychlejší ponorky amerického námořnictva jsou poměrně pomalé, hlubinami oceánu plují rychlostí maximálně kolem 30 uzlů v hodině, takže jen mírně překračují rychlost auta v obci s 55 km/h na tachometru.

Ovšem v rámci projektu Underwater Express (Podvodní rychlík) vznikají ponorky více než třikrát rychlejší, tedy s rychlostí 185 km/h. Letadlům se to sice nevyrovná, ale pro námořnictvo by to byl další technologický skok. Miniponorky mají umožnit rychlejší dopravování lidí i materiálu na místo určení. Využití se tak předpokládá především při operacích speciálních jednotek.

Vývoj rychlých miniponorek začal v roce 2006 a nyní se dostal podle časopisu Popular Science do testovací fáze. Firma Electric Boat, která má podepsaný s námořnictvem kontrakt na vývoj miniponorky, nyní dokončuje zmenšený prototyp, který chce otestovat v moři u Rhode Islandu. Zatím má miniponorka jen čtvrtinovou velikost - asi osm metrů.

Rychlost umožňuje superkavitace

Rychlost miniponorek je založena na jevu superkavitace, kdy se objekt pohybuje pod hladinou zvýšenou rychlostí díky vzduchové bublině kolem sebe, která snižuje tření. Superkavitace je známa už od konce 2. světové války, nicméně zatím nebyla využívána. Sovětům se sice podařilo aplikovat superkavitaci u malých torpéd, ale u tělesa o rozměrech ponorky se to zatím nikomu nepodařilo.

Pokud budou zkoušky zmenšeniny sestavované firmou Electric Boat úspěšné, začnou práce na prototypu, který má být už 30 metrů dlouhý.