Endeavour odstartoval k Mezinárodní vesmírné stanici (ISS) v noci ze středy na čtvrtek a záběry kontrolních kamer odhalily po opuštění odpalovací rampy odpadnutí několika, asi patnácticentimetrových proužků svrchní části izolace palivové nádrže, které poté narazily do tepelného štítu stroje. NASA nyní podrobně snímky analyzuje, první odhady ale hovoří o tom, že poškození by nemělo být vážné.

"O tenhle let se neobáváme, ale potřebujeme pochopit, co se stane při příštím," prohlásil Shannon. "Je to něco nového. Nevím, zda máme problém s materiálem nebo s procesem, ale před srpnovým letem (raketoplánu Atlantis) to detailně prozkoumáme a objasníme," dodal.

Raketoplány měly vzlétnout ještě sedmkrát

Dokud se prý příčiny odlomení pěny nevyjasní, žádný další raketoplán nevzlétne. Shannon nicméně věří, že do startu Atlantisu přijdou technici NASA této záhadě na kloub.

Start Atlantisu je naplánován na 18. srpna. NASA se chystá raketoplány vyslat k ISS ještě sedmkrát, než je příští rok vyřadí z provozu.

Americká kosmická agentura problémy s odpadlými částečkami izolační pěny externích nádrží nepodceňuje od katastrofy raketoplánu Columbia v roce 2003. V důsledku poškození tepelného štítu touto pěnou se tehdy stroj během návratu do atmosféry rozpadl. Nikdo ze sedmi členů posádky neštěstí nepřežil a Američané poté na dva roky lety raketoplánů zastavili.

Endeavour se má spojit z ISS

Endeavour se má v pátek v krátce před osmou hodinou večer spojit s ISS. Ještě před zakotvením provedou jeho piloti tradiční "salto vzad", během nějž posádka orbitálního komplexu znovu zdokumentuje stav pláště raketoplánu.

Během 11 dnů pobytu na stanici, kdy se počet lidí na její palubě rozšíří na rekordních 13, absolvují astronauti z Endeavouru pět výstupů do volného prostoru, při nichž mimo jiné na ISS nainstalují poslední díl japonské laboratoře Kibo a nové sady baterií.

Vystřídá se také jeden člen stálé posádky komplexu - Japonce Koičiho Wakatu, který byl na stanici od března, nahradí Američan Timothy Kopra.