První z pěti plánovaných výstupů do volného prostoru je na programu ve čtvrtek. Atlantis doputoval k Hubbleovu teleskopu po dvou dnech letu. Setkaly se ve výšce asi 560 kilometrů nad Indickým oceánem.

Astronaut  Megan McArthur pomocí šestnáctimetrové robotické paže uchopil teleskop ze vzdálenosti 10 metrů. Astronauti jej následně opatrně přesunuli do nákladobého prostoru raketoplánu, aby mohly začít jeho opravy.

 

Hubble je ve svých devatenácti stařík, ale stále vypadá fantasticky. John Grunsfeld, astronaut z posádky Atlantisu

 

"Houstone, Hubble právě dosedl na palubu Atlantisu," oznámil velitel mise Scott Altman středisku na Zemi. Astronaut John Grunsfeld při pohledu na teleskop z okénka raketoplánu poznamenal: "Hubble je ve svých devatenácti stařík, ale stále vypadá fantasticky."   

Pátá a poslední mise k Hubbleovu teleskopu

Je to již pátá a podle NASA i poslední servisní mise k tomuto "oku do nitra vesmíru". Předchozí údržba proběhla před sedmi lety.

Američtí astronauti přístroji, který je na oběžné dráze od roku 1990, vymění mimo jiné staré baterie, gyroskopy a porouchanou datovou jednotku. Nainstalují na něj nové panely tepelné izolace, moderní širokoúhlou kameru a spektrograf. Pokusí se také opravit vadnou elektroniku. Jak zdůrazňuje americký Národní úřad pro letectví a vesmír (NASA), tak delikátní operace astronauti na "Hubbleovi" nikdy neprováděli.

NASA: Trhliny na plášti nejsou vážné

Pozemní středisko pro řízení letu astronauty zároveň definitivně ujistilo, že škrábance, které se objevily na pravém boku raketoplánu po pondělním startu, nepředstavují žádné nebezpečí, a nebude proto zapotřebí další kontrola žáruvzdorného pláště.

Asi půlmetrový pás mělkých vrypů do keramických destiček v oblasti napojení křídla na trup podle všeho způsobily odpadávající úlomky z vnější palivové nádrže během vzletu. Jsou však podle NASA v místě, které při sestupu do zemské atmosféry není tolik zranitelné.