Jak informuje agentura AP, Johnson přišel ráno místního času do sídla Demokratické strany v Arkansasu a tvrdil, že tam chce pracovat jako dobrovolník. Muž se potom prodral kolem zaměstnanců úřadu, vtrhl do Gwatneyovy kanceláře a třikrát na šéfa demokratů vystřelil. Podle některých informací spolu Gwatney a Johnson prohodili několik slov, ale nedošlo prý k hádce.

Johnson se pak dal na útěk ve svém autě, ale policie jej po asi padesátikilometrové honičce dostihla. Při zatýkání kladl odpor a byl zraněn, uvedl policejní mluvčí. Později policie oznámila, že muž svým zraněním podlehl.

Johnson však prý ještě před svým útěkem hrozil se zbraní v ruce manažerovi v baptistickém centru, které leží poblíž sídla demokratů. Útočník mu prý řekl, že ztratil zaměstnaní, napsala AP.

Gwatney, který se narodil v srpnu 1959, se stal šéfem arkansaských demokratů v roce 2007. V letech 1993 až 2002 působil v arkansaském Senátu.
Bill Gwatney byl jedním ze superdelegátů Demokratické strany, jehož hlasování o prezidentském kandidátovi není vázáno výsledky primárních voleb v Arkansasu. V klání o nominaci podpořil senátorku Hillary Clintonovou. Ta i se svým manželem, bývalým prezidentem USA i arkansaským exguvernérem Billem Clintonem, už vyjádřila svou soustrast nad jeho smrtí. Podle Clintonové byl Gwatney nejen "silným šéfem arkansaské Demokratické strany, ale také vzácným přítelem a důvěrníkem".
Jako šok a tragédii označil Gwatneyho smrt i šéf demokratů Howard Dean či demokratický prezidentský kandidát Barack Obama.