"Čím víc jsme úspěšnější, tím víc amerických jednotek se může vrátit domů," řekl Bush.

Do Vánoc by z Iráku podle něj měla být stažena armádní bojová brigáda s 5 700 vojáky. Do července by pak měl klesnout počet brigád z nynějších dvaceti na patnáct, tedy celkem o 21 500 vojáků.

Armádní kontingent USA se tak ze současných téměř 169 000 příslušníků vrátí zhruba na úroveň před letošním navýšením.

USA zůstanou v Iráku i po Bushově odchodu

Bush nevyloučil další stahování, jeho plán ale platí jen do příštího července. Přijal tak doporučení hlavního velitele amerických vojsk v Iráku generála Davida Petraeuse, podle kterého je nyní předčasné stanovit vývoj počtu amerických vojáků USA v Iráku po létě 2008. Hlavní část amerických sil, přibližně 130 000 mužů a žen, tak i příští rok zůstane na místě.

"Časem se úkoly našich jednotek změní, místo hlavních operací budou mít na starosti asistenci iráckým silám a nakonec na ně budou jen dohlížet," uvedl prezident.

Přestože se bezpečnostní situace v Iráku zlepšuje, Bush zdůraznil, že "bude těžké" vybudovat volný Irák s tím, že USA se budou angažovat politicky, ekonomicky a bezpečnostně i po jeho odchodu z Bílého domu. "Kvůli bezpečnosti budoucích generací Američanů se nám to však musí podařit," dodal.

Demokraté Bushe kritizovali

"Nekončící a neohraničená vojenská přítomnost v Iráku není volbou," protestoval proti Bushově rozhodnutí demokratický senátor Jack Reed. "Hodláme využít naší ústavní povinnosti a zcela změnit naši vojenskou angažovanost v Iráku," řekl. Prezident podle něho opět zklamal, protože neposkytl ani plán na úspěšné ukončení války, ani přesvědčivě nevysvětlil důvody pro její pokračování.

"Američané už dávno ztratili víru v prezidentovo vedení irácké války, protože jeho rétorika nikdy neodpovídala situaci na bojišti," řekla předsedkyně Sněmovny reprezentantů, demokratka Nancy Pelosiová, která zároveň připomněla záměr demokratů na postupné stažení Američanů z Iráku.

Demokraté, i když drží politickou kontrolu nad Kongresem, nemají dost sil, aby svůj plán na ukončení války prosadili. Doufají, že získají podporu několika republikánů k prosazení zákona, který by iráckou misi omezil pouze na výcvik irácké armády a policie, ochranu amerických objektů a boj s teroristy.

V Iráku zabili klíčového sunnitského spojence USA

Bílý dům již ve čtvrtek uvedl, že prezident se bude držet strategie, kterou na začátku týdne představil Kongresu Petraeus. Ten plánoval ukončít přísun nových sil do země, který proběhl letos na jaro.

Petraeus před Kongresem na začátku týdne uvedl, že navýšení počtů vojáků v Iráku přineslo zlepšení bezpečnostní situace. Proti takovému tvrzení protestovali demokraté a dění v Iráku jako by jim dávalo za pravdu.

Ve čtvrtek zemřel při pumovém útoku vůdce sunnitského kmene z provincie Anbár Abdas Sattár abú Riša, který patřil ke klíčovým spojencům americké armády v boji proti irácké al-Kájdě.

Byl lídrem aliance sunnitských arabských kmenů, která se staví proti al¨Kájdě a jejím násilným metodám.

Se Sattárem abú Rišou se při své poslední návštěvě Iráku setkal i Bush.