"Podle mne se to podobá nárazu kusu ledu," prohlásil na tiskové konferenci v letovém středisku v texaském Houstonu John Shannon, který nynější misi raketoplánu řídí. Jak dodal, "zatím nevíme, co to pro let raketoplánu, který od pátku kotví na oběžné dráze u Mezinárodní vesmírné stanice (ISS), může znamenat".

Shannon rovněž upřesnil, že inspekce, kdy má posádka lodi zjistit s pomocí kamery rozsah poškození, zejména jak je hluboké, je naplánovaná na neděli.

Balistická analýza, kterou s pomocí radaru NASA provedl na Zemi ukázala, že jeden z úlomků, jež se odlomily z externích nádrží 58 vteřin po startu, byl kus ledu a nikoli izolační pěna jako v ostatních případech. Úlomky zasáhly termický štít na břiše raketoplánu, na němž je teď vidět poškození.

První snímky, které pořídila posádka ISS těsně před ukotvením raketoplánu, dokumentují větší poškození na břiše lodi a další menší na jiných jejích partiích, konstatovali představitelé NASA. Mimořádná pozornost, kterou američtí vědci této záležitosti věnují vyplývá z tragických událostí, jež v roce 2003 skončily katastrofou raketoplánu Columbia. Ten při návratu z mise shořel při průletu horními vrstvami zemské atmosféry, když mu rozměrný kus izolační pěny, která se rovněž odlomila krátce po startu ze Země, vážně poškodil termický štít.

Shannon dnes naproti tomu oznámil, že rutinní prohlídka ostatních částí tepelného štítu raketoplánu, kterou provedli astronauti po zakotvení u ISS ukázala, že přední partie a náběhová strana křídel zůstaly bez poškození.

Napájení z energetického systému ISS

Ještě v noci byl z nákladového prostoru raketoplánu vyzdvižen hlavní náklad - další z částí příhradového nosníku S5. Jedná se o malý díl o délce 3,4 m, šířce 4,5 m a výšce 4,3 m. Úkolem této části nosníku je oddělit díly S3/S4 a S6 od slunečních panelů.

Stejně tak by měl být zapojen systém SPTS (Station-to-Shuttle Power Transfer System), který umožní, aby byl Endeavour napájen z energetického systému ISS a mohl tak u stanice pobýt o několik dní déle. Na úspěchu připojení SPTS závisí délka celé mise, pokud by se to nepovedlo, musel by se Endeavour od ISS odpojit o několik dní dříve a zrušen by byl i čtvrtý výstup do kosmu. První výstup do kosmu je naplánován již na sobotu od 19. hodin našeho času.

Kromě segmentu S5 dovezl Endeavour plošinu a nový setrvačník, který slouží k zajištění orientace stanice v prostoru. Členka posádky Barbara Morgan pak plánuje několik výukových programů pro studenty. Pokud půjde vše dobře, přistane Endeavour na Zemi 22. srpna.

Všechny významné okamžiky mise vysílá na internetu živě NASA TV. Multimédia z příletu k ISS najdete na stránkách Instantních astronomických novin.