Sonda Phoenix v hodnotě 420 miliónů dolarů má v oblasti okolo 70° severní šířky Marsu přistát 25. května 2008.

Mezi vědecké vybavení sondy patří tři kamery. První z nich pořídí snímek Marsu během přistávání, druhá bude pořizovat fotografie okolí místa přistání a třetí se zaměří na pořizování detailních snímků povrchu s rozlišením až 23 mikrometrů na pixel.

Dalším vědeckým zařízením je meteorologická stanice pro měření teploty, tlaku, rychlosti větru a množství prachu v atmosféře pomocí laseru. Nejdůležitější části sondy je 2,3 metrů dlouhá robotická ruka, která bude odebírat vzorky Marsovské půdy a přemisťovat je do hmotového spektrometru či přístroje na rozbor půdy. Cílem je získání lepších znalostí o složení a vlastnostech půdy na Marsu.

Fotografie a video ze startu budou průběžně zveřejňovány na stránkách Instantních astronomických novin.

Studuje složení Marsu

Hlavním cílem mise Phoenixu je studium geologické historie vody na Marsu, což by mohlo pomoci k určení klimatických změn v minulosti Marsu, a hledání důkazů pro přítomnost oblastí s výskytem jednoduchého života na této planetě. Poblíž severního pólu Marsu, kam sonda míří, by podle vědců mohl jen několik desítek centimetrů pod povrchem ležet led - ten bude Phoenix zkoumat za pomoci 2,4 metru dlouhé robotické paže.

Sonda Phoenix, pojmenovaná podle bájného ptáká Fénixe, bude samozřejmě na Zemi posílat i fotografické snímky, výsledky meteorologických měření a záznamy z kamery.

Phoenix je vybaven také díly klasiků sci-fi

Součástí sondy je ovšem také minidisk s uloženými ukázkami knih slavných autorů sci-fi a dalších vizionářů historie. Dárek pro případné budoucí návštěvníky Marsu obsahuje například ukázky z díla Raye Bradburyho, Isaaca Asimova nebo Voltaira.

Mezi 84 ukázkami textů jsou i úryvky z knih Kurta Vonneguta, Arthura C. Clarka a Jonathana Swifta, nechybí ale ani další umělecké počiny, pro které byl Mars inspirací - například slavný rozhlasový záznam uvedení hry H. G. Wellse Válka světů z roku 1938.