Espinová byla považována za první dámu Kuby, protože  družka Fidela Castra Dalia Sotová stejně jako její předchůdkyně zůstávala v pozadí.

Espinová pocházela obdobně jako Castrové z poměrně zámožné rodiny, její otec byl ředitelem slavné rumové palírny Bacardi. Ještě před revolucí studovala v USA na renomovaném Massachusetts Institute of Technology a získala jako jedna z prvních Kubánek titul inženýrky chemie.

V roce 1956 odešla do hor k povstalcům, kde se sblížila s Fidelovým bratrem Raúlem. Vzali se v roce 1959 v Havaně. O rok později ji Fidel požádal, aby vedla Kubánský svaz žen a prosazovala zrovnoprávnění žen.

Britská diplomatická zpráva z roku 1967 ji popisuje jako "zajímavě hezkou, dokonce atraktivní ženu, která používá mnohem více líčidel než je mezi revolucionářkami zvykem, a dokáže mít dokonce i svou uniformu menší a ženštější".