Raketoplán měl původně odstartovat již v noci ze čtvrtka na pátek, ale start byl pro špatné počasí odložen na sobotu. Silný vítr ohrožoval i sobotní start: Přestože meteorologové nedávali příliš velké naděje na zlepšení, nárazy ustaly asi hodinu před startem.

Americká kosmická agentura NASA uskutečnila noční start, i když dává přednost denním, neboť při nich může lépe kontrolovat, zda nedošlo k poškození tepelného pláště, které zavinilo v roce 2003 katastrofu Columbie. Se startem však nechtěla otálet, protože startovní okno bylo otevřené jen do 17. prosince. Kvůli přestupnému roku chtěla, aby se raketoplán vrátil na Zem ještě letos.

Raketoplán stráví v kosmu 12 dní, na vesmírnou stanici má dorazit v pondělí. Dopraví na orbitální stanici ISS nového člena posádky. Američanka Sunita Lyn Williamsová nahradí Němce Thomase Reitera, který je na palubě ISS od července. Hlavním úkolem současné mise raketoplánu STS-116 je dopravit na Mezinárodní vesmírnou stanici (ISS) další část příčného příhradového nosníku a zásoby nutné k dalšímu rozšíření stanice.

Astronauti mají také na programu dvě vesmírné vycházky, během nichž by měli na orbitálním komplexu zapojit nové elektrické spoje.