Původně se vědci domnívali, že se nemoc přenáší pohlavní cestou, a to výhradně v uzavřené komunitě gayů v Los Angeles. Proto také chorobu pracovně nazvali "zápal plic homosexuálů". "Zpočátku lidé tvrdili, že kdo má AIDS, ten si ho také zaslouží," řekl nedávno herec Tom Hanks, jenž ztvárnil právníka nakaženého virem HIV v oscarovém snímku Philadelphia. Již na konci roku 1981 bylo ale jisté, že se nemoc může rozšířit i mezi heterosexuály a že souvisí s rozsáhlými infekcemi organismu v důsledku rapidního úbytku imunity.

Z "nemoci homosexuálů" se tak stal syndrom získaného selhání imunity (AIDS) a v roce 1983 byl objeven a popsán i jeho průvodce - retrovirus HIV. V roce 1985 bylo podle odhadů Světové zdravotnické organizace (WHO) infikováno tímto smrtícím virem již na 1,5 miliónů lidí a titulní stránky novin začaly plnit informace o původu a přenosu této pandemie.

Věda nemoc vyléčit neumí

Ani pětadvacet let po symbolickém objevu AIDS není lékařská věda schopná tuto nemoc vyléčit. Dokáže však celkem účinně oddálit její propuknutí a zpomalit průběh onemocnění.

Pokud je přítomnost viru HIV v organismu včas odhalena, pacient má díky antiretrovirální terapii dokonce šance na to, že u něj samotné onemocnění AIDS nepropukne. To však platí jen pro nakažené, kteří mají to štěstí, že jsou v péči evropských či amerických lékařů. Nejhůře postiženým regionem totiž nadále zůstává subsaharská Afrika, jež drží smutný primát v počtu nakažených i zemřelých na AIDS.

Počet nově nakažených Afričanů představuje skoro 70 procent všech nových případů nákazy na světě. Subsaharská Afrika reprezentuje zhruba deset procent světové populace, žijí tam ale dvě třetiny lidí nakažených HIV (24,5 miliónu).

Odborníci upozorňují na to, že nejdůležitější v boji s pandemií není ani tak léčba nakažených, jako především prevence. 

Bilance smrtícího viru HIV
Svět
počet zemřelých od r. 1981 25 miliónů
počet nakažených HIV od r. 1981 65 miliónů
aktuální počet nakažených HIV 38,6 miliónu
nejproblémovější regiony subsaharská Afrika, východní Evropa
Česká republika
HIV pozitivních 827 (reálně až 10x více)
z toho s nemocí AIDS 196
dosud zemřelo 118