Žháře, kteří pocházejí z dobrých bělošských rodin a dva studují na metodistické koleji, vypátrala FBI podle otisků pneumatik, které byly před několika kostelíky stejné. Prověřila na 500 možných vozidel, až přišla na terénní auto rodičů jednoho z chlapců Matthewa Lee Cloyda. Rodiče přiznali , že jejich syn věděl, kdo kostelíky podpaloval, a byl u toho. Kostely byly zapáleny 3.a 7.února.

Vyšetřovatelé uvedli, že dva mladíci ve věku devatenáct let a jeden dvacetiletý nejprve baptistické kostelíky zapalovali ze zábavy, pak se snažili zmást stopy. Informaci získali od jednoho ze svědků. Ten vypověděl, že studenti první kostely podpálili během svého loveckého výletu pro zábavu, která se jim ale vymkla z rukou. Ve čtyřech dalších kostelech pak o čtyři dny později založili požáry, aby zmátli vyšetřovatele. Požár desáté stavby podle stop na místě činu do původní žhářské série nezapadal a jak ukázalo vyšetřování, studenti s ním nemají nic společného.

Západní Alabamu na počátku února zachvátily obavy, zda požáry nenesou rasistické poselství. Některé kostely využívaly černošské komunity, jiné patřily bělošským náboženským obcím. Od samého počátku ale policie rasistický motiv zpochybňovala.