Mars Express, který na oběžnou dráhu kolem Země vynese ruská raketa Fregat, se později spojí s lodí Sojuz, která ho dopraví k cíli cesty. Let k Marsu potrvá šest měsíců a 26. prosince družice "zaparkuje" na oběžné dráze Marsu. Tam se od ní oddělí robotizovaný modul Beagle 2, který se spustí na povrch severní polokoule a bude tam hledat základní podmínku života - vodu, a to až do hloubky pěti kilometrů.

Podobný cíl budou mít i dva pojízdné geologické roboty, každý o váze asi 200 kilogramů, které vypraví k Marsu jen o několik dnů později za evropskou družicí americký Národní úřad pro letectví a vesmír (NASA). První - Mars Explorer Rover A odstartuje z floridského mysu Canaveral 5. června a druhý Rover B o čtyři dny později.

Průzkum začne v lednu

V lednu příštího roku přistanou na protilehlých stranách Marsu a pustí se do průzkumu, pro který mají k dispozici mechanické rameno pro nabírání hornin, kladivo, mikroskop a spektrometr na analýzu chemického složení materiálu. Také jejich hlavním úkolem bude pátrat po vodě, která se podle předchozích vědeckých analýz skrývá pod zmrzlým povrchem planety.  

Mise k Marsu se letos soustředily na počátek června proto, že je ke startu nejpříhodnější situace. Rudá planeta se totiž stále přibližuje k Zemi a 27. srpna bude od ní vzdálena "jen" 55758006 kilometrů, což je nejkratší vzdálenost od časů, kdy na zeměkouli žili neandrtálci - tedy z doby před 73 tisíci let.

Projekt v hodnotě 800 milionů dolarů (asi 24 miliard korun) má mimo jiné napravit reputaci NASA po krachu, který ji potkal při zřejmě neúspěšném přistání dvou sond na rudé planetě v roce 1999.