Betty Friedan byla všestranná žena - klinická psycholožka, matka v domácnosti, novinářka, spisovatelka a představitelka feministického liberálního hnutí.

Po studiu psychologie na Smith College pokračovala ve studiu na univerzitě v Berkeley, kde jí bylo nabídnuto prestižní stipendium.

Feminine Mystique aneb nový pohled na roli ženy

Friedan se proslavila především knihou Feminine Mystique, která se v Americe šedesátých let stala bestsellerem a otevřela oči mnohým americkým ženám. Hlavní myšlenkou knihy bylo poukázat na ženský mýtus, tedy generacemi přenášenou ideologii, která ženu předurčuje a zároveň svazuje.

Tuto problematiku ženství Friedan poprvé zformulovala v článku, který po dalších pět let rozpracovávala do podoby této slavné knihy. Ženská mystika (Feminine Mystique), podle Friedan, prosazuje úlohu ženy jako pasivní bytosti, matky, manželky a hospodyně. Friedan však upozornila, že to není jediná alternativa, která je ženám společností nabízena, ale že je to také alternativa, jež jim neskutečně zužuje obzory a vysává přirozenou energii.

Friedan tak začala aktivně usilovat o to, aby se ženy odpoutaly od těchto tradičních představ a modelů manželky a matky a naučily se tento problém artikulovat.

Národní organizace žen

Pod vedením Friedan byla v roce 1966 založena významná americká organizace NOW (National Organization for Women, Národní organizace žen), jíž se také stala první prezidentkou. NOW vznikla jako organizace žen a mužů pracujících pro ženská práva. Rok po svém založení v roce 1967 měla tato organizace 700 členů/-ek, roku 1974 to už bylo 40 tisíc členů/-ek. 

Do agendy činnosti organizace v té době spadalo prosazování dodatku o rovnoprávnosti (dodatek, který se feministky snažily přidat do americké ústavy), angažovanost v problematice reprodukčních práv včetně zajištění svobodné volby v otázce interrupcí a prosazování ženských práv v oblasti sociální, pracovní i politické.

Činnost NOW ale také ukazuje, že tehdejší feminismus nebyl pro "všechny", jak se často traduje. Tehdejší feministické hnutí totiž nebylo příliš přátelské k ženám s lesbickou sexuální orientací. Friedan na kongresu NOW v roce 1970 nazvala lesbismus "levandulovou hrozbou" ženského hnutí. Podle ní lesbický aktivismus pouze odlákával pozornost od skutečné diskriminace žen. Stejným způsobem byly z agendy NOW vyloučeny například otázky týkající se rasové diskriminace.

Kromě svého nejslavnějšího a nejvlivnějšího díla Feminine Mystique z roku 1963 napsala také It changed my life: Writings on the feminist movement (Změnilo to můj život, 1976), The Second Stage (Druhá fáze, 1981) a The Fountain of Age (Fontána staršího věku, 1993).