Sociální demokrat Johannes Rau opustil německý prezidentský úřad po vypršení pětiletého mandátu v červnu 2004. Nahradil ho křesťanský demokrat Horst Köhler. Předtím byl Rau dlouhá léta premiérem nejlidnatější spolkové republiky Severní Porýní - Vestfálsko.

Kancelář příčinu úmrtí neupřesnila. Rau byl nemocný posledních 18 měsíců. Lékaři ho od jeho odchodu z funkce dvakrát operovali kvůli problémům se srdcem a břichem. Nedávno musel bývalý prezident upustit od účasti na oslavě svých narozenin, kterou pro něj uspořádal Köhler.

Funkce německého spolkového prezidenta je především reprezentativní. Po poradách se zástupci politických stran navrhuje Spolkovému sněmu kandidáta na úřad spolkového kancléře. Na návrh kancléře jmenuje a odvolává ministry, soudce, vysoké státní úředníky a diplomatické zástupce. Může vyhlásit amnestii.