"Rád bych znal jasnou odpověď na otázku, co se skutečně stalo, rád bych měl jistotu bez nejasností a dalších otázek. Ale život někdy není tak jasný," prohlásil O'Keefe. Konstatoval, že on i další vedoucí pracovníci NASA doufali, že nezávislí odborníci určí příčinu katastrofy, při níž se Columbia 1. února při návratu z vesmíru na Zemi rozpadla v atmosféře a zahynulo všech sedm členů její posádky.

Vyšetřovatelé však budou zřejmě schopni určit jen pravděpodobnou, nikoli přesnou příčinu, řekl. Zatím se vyšetřující komise kloní k verzi, podle níž poškodil křídlo raketoplánu kus pěnové izolace palivové nádrže, který se oddělil 81 vteřin po startu. Důkazy, že právě pěna způsobila poškození křídla, však chybějí. Naproti tomu je dnes již téměř jisté, že bezprostřední příčinou zkázy raketoplánu bylo proniknutí žhavých plynů do poškozeného křídla a jejich vzplanutí.

Lety raketoplánů budou možná obnoveny ještě letos

O'Keefe zároveň vyslovil naději, že lety raketoplánů budou obnoveny ještě letos. NASA se však podle něj nesmí nechat vystavit nátlaku. O'Keefe přitom ještě minulý týden v Moskvě prohlásil, že lety raketoplánů budou obnoveny asi až za rok. Nyní však soudí, že "další start raketoplánu ještě v tomto kalendářním roce je ambiciózní cíl, ale ne nereálný".

Zatím jedinou možností, jak udržovat v chodu Mezinárodní kosmickou stanici ISS, je vysílat k ní ruské dopravní lodi Sojuz a nákladní lodi Progress. Rusové si však stěžují na nedostatek financí pro vyslání dodatečných kosmických lodí. NASA Rusům pomoci nemůže, protože jí to zakazuje usnesení amerického Kongresu. Další jednání o financování provozu ISS by se měla uskutečnit v září za účasti všech 16 zemí, jež se na projektu ISS podílejí.