Smrt jednašedesátiletého státníka oficiálně oznámil kosovský prezidentský mluvčí Muhamet Hamiti. "Prezident zesnul krátce před polednem ve své rezidenci, obklopen rodinou," řekl Rugovův mluvčí.

Rugovy, který se stal ztělesněním boje etnických kosovských Albánců za nezávislost na Srbsku, zjistili lékaři rakovinu plic loni v září.

Ještě v pátek Ibrahim Rugova kondoloval slovenskému prezidentu Ivanu Gašparovičovi k neštěstí, při němž ve zříceném vojenském letadle zemřelo 42 slovenských občanů.

Odešel dřív, než si splnil sen

Rugovova země byla pod správou Spojených národů od roku 1999, kdy nálety Severoatlantické aliance zastavily vytlačování etnických Albánců srbskými jednotkami. Kvůli prezidentově smrt budou také pravděpodobně odloženy plánované první přímé rozhovory mezi zástupci Srbska a kosovskými Albánci o budoucím statusu jihosrbského Kosova.

Ibrahim Rugova se na veřejnosti naposledy objevil 23. prosince minulého roku. I tehdy kosovským Albáncům sliboval brzkou státní suverenitu. "Jediná věc, které jsme tento rok nedosáhli, bylo získání nezávislosti. Povede se nám to v roce 2006, prohlásil tehdy očividně slabý a rozřesený Rugova.

Laureát mnoha mezinárodních mírových cen po sobě zanechal manželku a tři děti.