Šedesát metrů vysoká raketa Atlas V se se sondou vznesla ze startovací rampy ve 20:00 středoevropského času. New Horizons se bude vesmírem pohybovat rychleji než kterýkoli jiný lidmi vyrobený předmět v historii.

Původně měla sonda odstartovat už v úterý, ale kvůli silnému větru byl start přeložen na středu, kdy misi zastavil výpadek proudu v řídícím středisku.

Začátkem příštího roku doletí New Horizons k Jupiteru, jehož gravitační síla ho popožene k setkání s Plutem. Pokud všechno půjde podle předpokladů, dorazí kosmický aparát vybavený sedmi vědeckými přístroji do blízkosti nejvzdálenější sluneční planety v létě 2015.

Proč k Plutu?

Pluto bude sonda zkoumat šest měsíců a pořizovat snímky, o nichž vědci doufají, že snad pomohou odhalit některá tajemství této planety. O Plutu se toho totiž kvůli tomu, že je od Země tak vzdálené, mnoho neví ani 76 let po jeho objevení.

Sonda New Horizons váží 454 kilogramů, je dlouhá 2 metry a velikostí zhruba odpovídá pianu. Náklady na misi se odhadují na 700 miliónů dolarů. Sonda má kromě Pluta studovat i jeho měsíc Cháron a poskytnout vědcům lepší podklady pro poznání Kuiperova pásu, záhadné oblasti ležící mezi Neptunem a vnějším okrajem planetárního systému.