Start z Mysu Canaveral Národní úřad pro letectví a vesmír (NASA) původně stanovil na 19:24 hodin středoevropského času. Pak ho ale potíže s palivovým ventilem a silným větrem několikrát odložily na později, když sonda neodstartovala ani do 21:23 středoevropského času, bylo jasné, že let se přesouvá.

Vzhledem k tomu, že ,,startovací okno" k Plutu je otevřeno až do první poloviny února, bylo by zbytečné riskovat zničení této jedinečné kosmické sondy hned při startu.

Pokusy odstartovat se teď budou s jednodenní periodou opakovat tak dlouho, dokud se počasí neumoudří. Je však nepravděpodobné, že by ke startu vůbec nedošlo. Do vesmíru vynese americkou sondu raketa Atlas V.

Před startem proti projektu protestovaly radikální ekologické organizace. Vadí jim, že sonda nese na palubě jako palivo několik kilogramů plutonia. To by se v případě nepodařeného startu mohlo s velmi malou pravděpodobností dostat do atmosféry. Sonda se dostane tak daleko od Slunce, že solární energie pro její pohon nepřipadala v úvahu. Ke svému cíli poletí skoro pět miliard kilometrů.

Cíle: Pluto, Cháron, Kuiperův pás

Začátkem příštího roku doletí New Horizons k Jupiteru, jehož gravitační síla ho popožene k setkání s Plutem. Pokud všechno půjde podle předpokladů, dorazí kosmický aparát vybavený sedmi vědeckými přístroji do blízkosti nejvzdálenější sluneční planety v létě 2015.

Pokud dojde ke startu až v samotném závěru startovacího okna, bude sonda navedena k Plutu rovnou. V případě, že by se (např. z technických důvodů) letos start nestihl, bude příležitost až v roce 2007.

Proč k Plutu

Kolem Pluta bude kroužit šest měsíců a pořizovat snímky, o nichž vědci doufají, že snad pomohou odhalit některá tajemství této planety. O Plutu se toho totiž kvůli tomu, že je od Země tak vzdálené, mnoho neví ani 76 let po jeho objevení.

Sonda New Horizons váží 454 kilogramů, je dlouhá 2 metry a velikostí zhruba odpovídá pianu. Náklady na misi dělají 700 milionů dolarů. Sonda má kromě Pluta studovat i jeho měsíc Cháron a poskytnout vědcům lepší podklady pro poznání Kuiperova pásu, záhadné oblasti ležící mezi Neptunem a vnějším okrajem planetárního systému.

Díky nejmodernější pozemské pozorovací technice dnes víme, že Pluto je jedním z mnoha podobně velkých těles ve vzdálených partiích sluneční soustavy. Právě proto přichází mise do této oblasti v pravý čas. Jednak se konečně dozvíme mnoho informací o Plutu samotném, ale také si osaháme okolní prostor do mnohem větších detailů. O misi New Horizons si můžete přečíst další informace zde, zítřejší pokus o start můžete sledovat na stránce IAN, kde také najdete odkaz na internetové vysílání. Start bude průběžně komentován pro ty, kdo nerozumí anglicky.