Napětím a nervozitou byl poznamenán návrat tříčlenné rusko-americké posádky. Záchranářům trvalo dvě hodiny, než modul s ní našli, protože se o čtyři sta šedesát kilometrů odchýlil od plánovaného místa přistání. Původně měl dopadnout pouhých devadesát kilometrů od Arkalyku, podle šéfa kazašské Národní kosmické agentury Almase Kosunova však přistál v blízkosti kosmodromu Bajkonur. Podle něj byl příčinou odchylky silný vítr.

Podle pracovníka NASA Allarda Beutela přistál modul na strmější trajektorii, než se očekávalo. Jak uvedl hlavní balistik CUP Nikolaj Ivanov, taková příkrá balistická dráha mohla pro kosmonauty znamenat vyšší přetížení, nicméně jejich životy nebyly ani tak v ohrožení. Podle jeho slov mohl takový sestup nepříznivě ovlivnit komunikační systém modulu. Ten přestal fungovat, co ztížilo situaci záchranářům.

Rusové vyšetří okolnosti přistání

I když nešlo o nehodu, Ruská kosmická agentura (RKA) vytvoří odbornou komisi, která prošetří všechny okolnosti přistávacího manévru "To, co se stalo, není třeba dramatizovat, ale v zájmu budoucnosti musíme všechno důkladně prošetřit," uvedl šéf RKA Jurij Koptěv.

Podle jeho názoru odborná komise musí dát odpověď zejména na otázky týkající se činnosti aparatur přistávacího modulu. "Nejen že nefungovalo rádiové spojení, ale nefungoval ani 'maják', což je zařízení vydávající signál pro záchranáře, aby modul rychle našli," prohlásil Koptěv.

Dodal, že podle názoru expertů je nutné opět prověřit také všechny balistické výpočty, zda byly správné. Práci budou mít i lékaři, kteří zjistí, jak reagovali kosmonauti na zjištění, že přistáli daleko od určeného místa a že nemají spojení se záchranáři ani s řídícím centrem.

Rozsáhlé pátrání

Pátrat po modulu se z kazašské metropole Astana vydalo deset vrtulníků s lékaři amerického Národního úřadu pro letectví a vesmír (NASA), Ruského úřadu pro letectví a vesmír (RAKA) a vojenskými činiteli a novináři na palubě. Členové jejich posádek poslouchali rozhlasové zprávy o postupném klesání Sojuzu a zdálo se, že vše probíhá hladce. Ve stanovený čas přistání však nebylo na bezmračné blankytné obloze ani na ploché holé stepi, táhnoucí se až k obzoru, po padácích nebo modulu ani stopy.

Ruské pátrací letouny objevily modul severně od Aralského jezera po více než dvouhodinovém hledání, to ovšem neznamenalo konec prodlev, protože vrtulníky, které jej letěly vyzvednout, musely doplnit palivo. Přistály u modulu v 9:00 SELČ.

Astronauti se cítili dobře

Trojice kosmonautů popocházela kolem modulu a mávala na pátrací letouny přelétávající nad jejich hlavami, líčil mluvčí NASA Rob Navias.

Hned na místě je podrobili pečlivému vyšetření lékaři, kteří dospěli k závěru, že jejich zdravotní stav nevyvolává žádné znepokojení. Teď budou kosmonauti dopraveni na kosmodrom Bajkonur a odtud ještě dnes odcestují do Hvězdného městečka u Moskvy.

Kosmonauti přivezli s sebou výsledky různých experimentů na ISS, které pak ruští a američtí vědci vyhodnotí.

První pilotovaný let od tragédie Columbie

Je to poprvé, co američtí astronauti přistáli ruským modulem v Kazachstánu. Zároveň je to i první přistání kosmické mise po havárii amerického raketoplánu Columbia, ke které došlo 1. února Výměna posádky ISS, které svoji misi začala 23. listopadu, měla být provedena již v březnu, ale kvůli tragédii Columbie z 1. února NASA pozastavila veškeré lety raketoplánů.

Sojuz je tak momentálně jediným dopravním prostředkem, který je k dispozici pro udržování a zásobování posádky na ISS. Let Sojuzu k orbitální stanici byl zorganizován v rekordním čase.

V pondělí ráno se kosmická loď spojila se stanicí ISS, na kterou přivezla střídající posádku. Ta je z úsporných důvodů jen dvoučlenná, tvoří ji ruský kosmonaut Jurij Malenčenko a jeho americký kolega Edward Lu.