Těsnění o den později odpadlo a vytvořilo otvor, jímž při návratu do atmosféry pronikly žhavé plyny a raketoplán roztrhaly. Při neštěstí, které se odehrálo letos 1. února, zahynulo všech sedm astronautů na palubě.

Admirál Stephen Turcotte, jeden z vyšetřovatelů, řekl, že je ještě brzy na stanovení toho, co se přesně stalo. To, že havárii způsobilo odpadlé těsnění, je podle Turcottea "jisté ze 70 až 80 procent".

NASA posádce vztyčí památník

NASA dále oznámila, že na Arlingtonském národním hřbitově ve Washingtonu vztyčí památník sedmi členům posádky raketoplánu. "Národní památník bude v metropoli USA připomínat to, co představovala posádka Columbie: odvahu, čest a touhu po poznání," řekl Sean O'Keefe, ředitel NASA.

Návrh na zřízení památníku, který má stát poblíž místa připomínajícího katastrofu raketoplánu Challenger z roku 1986, podepsal již minulý týden prezident George W. Bush a vyčlenil na něj 500 tisíc dolarů (asi 15 miliónů korun).