Asi dvě hodiny po spojení, během nichž astronauti na obou zařízeních zkontrolují správné fungování přístrojů, by se měl otevřít spojovací poklop. Podle plánu by se tak mělo stát v 15:19 SELČ. Za dalších 50 minut (16:09 SELČ) astronauti z Discovery začnou přecházet na ISS.

Vznikly unikátní snímky

Předtím, než u ISS zakotvil, Discovery předvedl unikátní manévr. Velitelka Eileen Collinsová a pilot James Kelly přístroj vážící podobně jako ISS kolem sta tun ke stanici nejprve přiblížili na vzdálenost zhruba 200 metrů a poté nechali raketoplán pomalu otáčet o 360 stupňů kolem osy.

Dvoučlenná posádka ISS pak pořizovala snímky, aby experti analyzovali případné škody, které na raketoplánu mohly vzniknout během úterního startu. Vše se zdá být v pořádku, řekl šéf NASA Michael Griffin.

Dnešní monitorování navázalo na středeční mnohahodinové testy a kontroly, které posádka raketoplánu vykonala mimo jiné i s využitím mechanického ramena s patnáctimetrovým nástavcem s laserovými senzory na konci.

"Už se na vás chlapci těšíme... Vaše vesmírná stanice z venku vypadá naprosto krásně," vzkázala na ISS velitelka Discovery Eileen Collinsová nedlouho před spojením ruskému kosmonautovi Sergejovi Krikaljovovi a svému krajanovi Johnu Phillipsovi.

Ukončení letů

NASA chce co nejdříve vyřešit příčinu toho, proč se při úterním startu Discovery odloupla destička žárové izolace. Právě poškození této izolace na raketoplánu Columbia způsobilo před dvěma a půl roky katastrofu, při níž zahynulo všech sedm členů posádky.

Od vnější palivové nádrže raketoplánu Discovery se dvě minuty po startu odloupl velký kus izolační pěny dlouhý až 84 centimetrů a široký až 36 cm. Potvrdilo se to ve středu po rozboru fotografií pořízených kamerami. Analýzy se zúčastnily dvě stovky odborníků.

"Dokud tento problém nevyřešíme, nebude žádný další start," řekl ředitel programu raketoplánů Bill Parsons na tiskové konferenci v Houstonu. Dodal, že si to vyžádá hodně práce.

Zástupce ředitele programu raketoplánů Wayne Hale ujistil, že posádka Discovery není v ohrožení a materiál, který se odloupl od lodi, zřejmě do ní nenarazil a nepoškodil ji. Lidé na raketoplánu byli již o incidentu informovaní a přijali jej "s klidem". "Bereme to jako velmi vážný problém. A jestli kvůli tomu nespíme? Ne, ještě ne," doplnil Hale.

Posádka měla štěstí

"Nazvěte to štěstím nebo jak chcete, nepoškodilo to loď. Kdyby se pěna odtrhla dříve, mohlo to způsobit katastrofální poškození Discovery," řekl Parsons. Vše ale nasvědčuje tomu, že je posádka v bezpečí a raketoplán se může bezpečně vrátit domů, dodal.

Závadu zachytila kamera připeveněná na záložní nádrži. Foto: REUTERS/NASA TV

Na fotografiích palivové nádrže raketoplánu, která se oddělila od lodi podle plánu těsně před tím, než dosáhla oběžné dráhy, jsou vidět nejméně tři oblasti, kde se odtrhly kusy pěnové izolace, řekl Hale a Parsons. Největší ze tří úlomků pěny je přibližně stejně tak velký jako byl ten, který zahubil Columbii, ale video jasně ukázalo, že odpadl a nenarazil do lodi, dodali.

Discovery by se dnes měl spojit s Mezinárodní vesmírnou stanicí, kam veze zásoby.

Columbie jako hrozba

NASA vynaložila od havárie Columbie jednu miliardu dolarů na zlepšení bezpečnosti raketoplánu. Astronauti strávili středu kontrolou lodi novým laserovým zařízením a totéž budou dělat i dnes. Musejí také pořídit nové snímky, než se spojí s Mezinárodní kosmickou stanicí (ISS), pro niž vezou zásoby.

Parsons zdůraznil, že dvanáctidenní mise Discovery je zkušebním letem, který má prověřit bezpečnost příštích letů raketoplánů. Odmítl připustit, že raketoplány, které slouží již 24 let, by měly skončit. V září měl startovat Atlantis. Parsons nevyloučil, že nynější let Discovery je bude letos jediný