Videozáznam startu ukázal, že asi dvě minuty po vzletu odletovaly od vnější palivové nádrže velké úlomky, ale podle všeho nezasáhly vlastní trup raketoplánu. Ještě na startovní rampě přitom odlétly od Discovery  dva objekty světlé barvy.

Zástupce vedoucího programu raketoplánů Wayne Hale nadhodil možnost, že dva světlé objekty byly neškodné útržky papíru, který chrání pomocné raketové motory před startem. Dodal, že je příliš brzo na to, aby bylo možné říci, co kamery zachytily. Ujistil, že v příštích hodinách budou záznamy pečlivě prozkoumány. "Nemůžeme říci, co tam možná bylo, nebo co tam možná nebylo. Doufáme, že nic," řekl Hale.

Discovery se na svou dvanáctidenní misi vydal až na druhý pokus. Před dvěma týdny byl jeho start zrušen kvůli nefunkčnímu ukazateli paliva. [celá zpráva

První nastoupila kapitánka

Sedmičlenná posádka na palubu nastoupila krátce po třinácté hodině našeho času. Velení se ujala Eileen Collinsová. Ta také jako první nastoupila na palubu.

Startu Discovery přihlížely desítky hostů. Nechyběli mezi nimi například první dáma Spojených států Laura Bushová a guvernér Floridy Jeb Bush.

Blíže neurčený úlomek je viditelný nedaleko záložní nádrže. Foto: REUTERS

Ve čtvrtek by se měla posádka spojit s Mezinárodní vesmírnou stanicí (ISS). Dopraví tam zásoby. Celkem třikrát během své mise by měla vystoupit do vesmíru.

Startoval by i při potížích s čidlem

Představitelé NASA už v noci na úterý oznámili, že Discovery nevykazuje žádné známky technických problémů. "Vše je připraveno ke startu," sdělila mluvčí NASA Jesicca Ryeová.

Ráno bylo završeno načerpání pohonných hmot. Raketoplán měl vzlétnout i v případě, že by čidlo nefungovalo. Zatím se totiž nezjistilo, kde byla před 14 dny závada a co problém způsobilo.

"Nevíme to přesně, protože to vypadá jako potíže s uzemněním," sdělil Scott Thurston, který má v NASA raketoplán na starosti. Dodal, že bludné proudy se obtížně zjišťují. "Je to jako předpovídat blesk, víte, že udeří, ale nevíte kam."

Dostatečná záloha

Kosmická agentura přitom po havárii Challengeru v roce 1986 sama zavedla pravidlo, že správně musí fungovat všechna palivová čidla, na jejichž údajích závisí přesné zastavení motorů při výstupu komplexu do kosmu.

Jak však Thurston uvedl, palivo sledují čtyři čidla, a když by jedno nefungovalo, zbylá tři poskytují správné údaje s dostatečnou zálohou. 

"Kdybychom viděli, že se porucha projevuje jinak, než předpokládáme, tak start odvoláme." Podle Richarda Avery, který se věnoval raketoplánům 14 let a vyšetřoval havárii Challengeru, je ale takovýto postup chybný.

Počasí se zlepšilo

O víkendu se zástupci NASA začali obávat, že by start mohly ohrozit formující se bouřky. V okruhu 37 kilometrů od startovní plošiny se při startu nesmí objevit žádná z nich. Riziko špatného počasí se ale snížilo. Nakonec zatím úspěšnou misi nezhatilo.