Zákon přijatý v roce 2003 pravicovým kabinetem premiéra Silvia Berlusconiho je jedním z nejpřísnějších v Evropě. Prosadily ho hlasy katolicko- konzervativního tábora z různých politických stran navzdory odporu liberálního tábora a řady poslankyň.Neumožňuje umělé oplodnění dárcovskými vajíčky či spermiemi, tedy buňkami od lidí mimo manželství, a dovoluje lékaři oplodnit jen tři vajíčka, která musejí být ihned vpravena do těla ženy - případné zmražení embryí nepřichází v úvahu.

Zakazuje také vědecký výzkum na zárodcích, protože je legislativa již považuje za lidské bytosti; v praxi to znamená, že lékaři před přenosem zárodku do dělohy nemohou u embrya udělat diagnózu, zda netrpí genetickými poruchami, mohou však provést potrat, když se onemocnění projeví během těhotenství. A právě zastánci ANO chtějí v referendu tato omezení zrušit.

Do diskuse se zapojil i papež

Zákon vyvolal v Itálii vůbec nejostřejší diskusi od 70. let, kdy byly povoleny potraty. Do diskusí se zapojil i papež Benedikt XVI., který se tak poprvé vyjádřil k italským vnitropolitickým záležitostem.  Zdůraznil, že existence zákona brání "posvátný charakter lidského života". Podpořil tak italské katolické biskupy, kteří voliče odrazují od účasti.

Benedikte XVI. podpořil bojkot referenda a biskupy vystupující proti zrušení zákona pod heslem O životě nemůžete hlasovat, nehlasujte! označil za "skutečně řádné duchovní", kteří se snaží "katolíkům osvětlit jejich volbu".

Část levice jeho výroky napadla s tím, že jde o nepřípustné vměšování katolické církve do státních záležitostí, přesto mnozí politici zůstávají ve svých stanoviscích opatrní.

Rozhodne účast

Nedávný průzkum ukázal, že 46 procent lidí je pro uvolnění zákona a jen 21 procent, přijde-li však k urnám méně než 50 procent voličů, zákon bude dál platit. Podle kritiků však Berlusconiho vláda naplánovala červnový termín záměrně tak, aby se kryl s víkendem, kdy většina Italů tradičně odpočívá na pláži, a v pondělí se volební místnosti uzavírají ve tři hodiny odpoledne.

Z vládního kabinetu se pro zrušení zákona vyslovil ministr zahraničí Gianfranco Fini a ministryně pro rovnost příležitostí Stefania Prestigiacomová. Berlusconi na dotaz, zda půjde volit, vyhýbavě odpověděl: "Kdo ví."

Omezení práv žen

"Zákon je útokem na práva žen. Pokud referendum neprojde, z legislativy by se mohlo stát něco nedotknutelného, a mohlo by se dokonce začít mluvit o právní platnosti potratů," varovala Prestigiacomová.
Kromě ženských hnutí či italských nositelů Nobelovy ceny zasáhly do boje za zrušení legislativy například i herečky Sabrina Ferilliová či Monica Bellucciová. "Kdybych se kněze nebo politika zeptala, jak pracují moje vaječníky, nevěděl by, o čem mluvím. Je to otázka pro vědce a ženy," prohlásila Bellucciová.