Velitel pozemních sil přiznal, že prapor 433 většinou naprosto nezkušených rekrutů byl nedbalými veliteli poslán do vysokohorských oblastí And, i když meteorologové hlásili příchod sněhové bouře.

Jednotka měla přesto ve středu uskutečnit pochod dlouhý 25 kilometrů v oblasti 2985 metrů vysoké sopky Antuco - nejméně 45 vojáků tam umrzlo při teplotách minus 20 stupňů Celsia.

Většina ostatních vyvázla s omrzlinami a šokem na celý život, když vyprávěli, jak museli opustit kamarády, kteří už neměli sílu jít dál. Teprve v pátek se vydalo do terénu 14 hlídek, které po návratu informovaly, že oblast je zasypána až dvoumetrovou vrstvou sněhu.

Bílé tsunami nešlo přežít

Do pondělního rána záchranáři nalezli 26 těl v zavátých stanech a spacích pytlích, ale bez obličejových masek, teplých rukavic a brýlí proti sněhu. "Šance, že ještě někoho nalezneme živého, se rovnají nule, bylo to sněhové tsunami," řekl v neděli šéf pozemních sil generál Juan Cheyre. Podle něj není ani jisté, že vůbec budou nalezeny zbývající oběti. Připomněl, že největší tragédií armády zatím byla srážka vlaků z roku 1927, při níž zahynulo 12 vojáků.

Srdceryvné scény se odehrávaly od čtvrtka v kasárnách chilského města Laos Angeles, asi 500 kilometrů jižně od hlavního města. Shromáždilo se tam na 600 příbuzných, kteří čekali na sebemenší známky, že jejich syn žije: "Poslal jsem do ozbrojených sil živého syna a teď mi ho vrátí v rakvi," naříkal jeden z otců v chilské televizi.

Smutek se často přeléval i do vzteku, když v několika případech byl rekrut hlášen jako mrtvý, pak se objevil na seznamu živých a nakonec definitivně mezi oběťmi.

Velitelé odmítli pomoc policie

Noviny La Tercera napsaly, že policisté již v úterý viděli vyčerpání některých nováčků a nabídli jednotce pomoc. Velitelé, z nichž nikdo nepřišel o život, pomoc striktně odmítli. Generál Cheyre tři z nich zbavil funkcí a nařídil vyšetření případu vojenským prokurátorem.

Tak jako v jiných zemích, tak i v chilských ozbrojených silách jdou na základní vojenskou službu hlavně mladíci z nejchudších vrstev. Děti z bohatších rodin se totiž po maturitě zapíší na vysokou školu, a tím jsou osvobozeny z prezenční služby.

"Jen když se někdo z bohatých mimořádně nevyvede, je poslán na vojnu," přiznala jedna novinářka v Santiagu. Chilská armáda je navíc pověstná svým drilem a tvrdou disciplinou - přezdívá se jí proto "Prušáci Jižní Ameriky". Její základní výcvik je velmi nesmlouvavý a někteří vojáci neúnosný psychický tlak řeší sebevraždou.

Prezident Lagos prohlásil, že země musí z tragédie vyvodit závěry. Pozorovatelé soudí, že by to mohl být signál ke zrušení základní vojenské služby - sousední Argentina tak učinila poté, když jeden nováček byl v roce 1994 utýrán k smrti.