Při experimentu chtějí vědci vystřelit kus stejné pěny na část křídla raketoplánu a zkoumat důsledky nárazu.

Testovat se bude s Enterprise a Discovery

Ke zkoušce bude začátkem dubna použit materiál z křídla prvního raketoplánu Enterprise, který nikdy nevzlétl do vesmíru, a z Discovery, který je právě renovován. Panely z Enterprise jsou podobně jako u Columbie staré přes 20 let. Discovery absolvoval jako Columbia přes 20 vesmírných letů.

Ve středu musel americký Národní úřad pro letectví a vesmír (NASA) čelit obviněním kvůli nedostatečným bezpečnostním opatřením na raketoplánu. Aerospace Safety Advisory Panel, bezpečnostní grémium, jež bylo ustaveno po havárii Challengeru v roce 1986, vedení NASA vytklo, že do raketoplánu nezabudovalo nouzový výstup, ačkoliv k tomu bylo vyzváno již v letech 2000 a 2001. Předložené návrhy řešení však NASA označil za příliš drahé.

Přestavba raketoplánu by stála miliardu

Šéf NASA Sean O'Keefe reagoval na výtky velice rozhořčeně. "Nejbezpečnější volbou je jednoduše přestat létat," prohlásil na adresu bezpečnostního grémia. Dodal, že alternativou by také bylo se zcela vzdát kosmického výzkumu a "vrátit se zpět do jeskyní".

Experti se domnívají, že přestavba zbývajících tří raketoplánů by přišla u každého na jednu miliardu dolarů a znamenala by současně další odklad pro obnovu letů. Až dosud NASA uvažoval o podzimním termínu obnovy letů.

První kosmická loď s posádkou od únorové katastrofy Columbie vzlétne k Mezinárodní kosmické stanici (ISS) 26. dubna z kazašského kosmodromu Bajkonur. Ke stanici dopraví jednoho amerického a jednoho ruského kosmonauta. Ruská kosmická loď Sojuz přitom nahradí americký raketoplán, který měl standardní tříčlennou posádku dopravit na ISS již v březnu.