Chertoff, absolvent Harvardské univerzity, dříve řídil trestní odbor ministerstva spravedlnosti a podílel se na vytváření právního rámce boje proti terorismu po útocích z 11. září 2001.

V letech 1994-96 byl právním poradcem republikánů v Senátu pro vyšetřování aféry Whitewater týkající se někdejších podnikatelských aktivit tehdejšího prezidenta Billa Clintona. Exšéf Bílého domu však z případu vyšel bez úhony.

Chertoffem, jehož nominaci musí ještě schválit Senát, završil prezident změny ve svém kabinetu před tím, než se 20. ledna ujme druhého funkčního období. Z ministrů jeho první vlády zůstali na postech šéf Pentagonu Donald Rumsfeld, ministr financí John Snow a šéf resortu dopravy Norman Mineta.