V posledních čtyřech letech se v Betlémě vánoční oslavy trpěly zákazy vycházení a velmi omezeným povolením vstupu do města. Letos byla atmosféra uvolněnější. I přesto dorazilo na oslavy Vánoc do Betléma podstatně méně lidí než v 90. letech, kde se počty poutníků pohybovaly v desítkách tisíc.

Na kontrolních stanovištích na silnicích čekaly sladkosti a vánoční přání. Tato pozornost izraelských úřadů je podle agentury AP nejnovějším znamením oteplování izraelsko-palestinských vztahů po smrti Jásira Arafata. Pvolení navštívit Betlém dostal i palestinský vůdce Mahmúd Abbás.Účastnil se dokonce půlnoční mše v chrámu Narození, kde bylo vyzýváno, aby se "bojovalo se zlem násilí" a Palestinci s Izraelci společně pracovali na vytvoření nové společnosti, kde "nikdo neovládá nikoho a nikdo není nikým okupován".

Nedávno zesnulý Arafat je povolení od izraelských úřadů po mnoho let nedostal.

Vanunu do Betléma nesměl

Do Betléma mířil v pátek i izraelský jaderný vědec Mordechaj Vanunu, který byl letos propuštěn z vězení, když si odseděl trest 18ti let za vyzrazení jaderných tajemství Izraele. Přestože konvertoval ke křesťanství, do města vpuštěn nebyl.

Vanunu byl před několika dny důrazně upozorněn, aby se do Betléma nevydával, on však oznámil, že i přes zákaz od izraelských úřadů město o Vánocích navštíví. Policisté ho před vstupem do města zatkli, předvedli k výslechu a prohledali jeho auto.

V sobotu byl vědec propuštěn na kauci 11 500 dolarů, následujících pět dní však musí zůstat v objektu patřícímu anglikánskému kostelu svatého Jiří v Jeruzalémě, kde je ubytován. "Neplánujeme vznést proti němu obvinění," řekla mluvčí izraelské policie.