Sedmdesátimetrový nosič, charakteristický svým trojitým trupem, odstartoval z vojenské letecké základny 37B v úterý asi dvě hodiny před půlnocí s šestitunovou testovací zátěží a dvojicí malých univerzitních výzkumných satelitů Ralphie a Sparky.

Každý z motorů typu RS-68 během prvních okamžiků startu spotřeboval tunu pohonných hmot za sekundu a vyvinul tažnou sílu 2,89 kilonewtonu. "Jsem úplně bez sebe," komentoval start Jim Harwey z týmu Delta firmy Boeing. "Je to nádherný vánoční dárek."

Boeing zatím počítá s vojenským využitím nosiče; americký Národní úřad pro letectví a vesmír (NASA) se zakázkami, jež vyplývají z ambiciózního Bushova projektu návratu na Měsíc a mise k Marsu, čeká na výsledky konkurentů.

Delta-4 Heavy je ekonomičtější než dosluhující raketa Atlas 4 společnosti Lockheed Martin, ta ale rovněž vyvíjí novou generaci nosičů. Nová Delta je silnější než evropská Ariane 5 i ruský Proton.

Nejsilnějším nosičem v historii kosmonautiky byl Saturn 5 mise Apollo s nosností přes sto tun. Úspěšnou zkoušku těžké mezikontinentální rakety RS-20 Vojvoda, v klasifikaci NATO SS 18 Satan, provedlo včera podle agentury ITAR TASS Rusko.

Byla odpálena poprvé z území v Rusku - z raketové základny u vesnice Dombarovka v Orenburské oblasti, asi 1300 kilometrů jihovýchodně od Moskvy - a zasáhla cíl na střelnici na Kamčatce, vzdálený více než 6000 kilometrů. Ruská armáda pravidelně testuje bojeschopnost balistických raket ze sovětské éry, protože nemá peníze na jejich nahrazení novými zbraněmi.