"K erupci může dojít právě teď, během pár dní nebo týdnů," uvedla v pondělí mluvčí Americké geologické služby (USGS) Catherine Puckettová. Už v sobotu byly z observatoře Johnston Ridge, vzdálené osm kilometrů od sopky, evakuovány stovky zvědavých turistů. Ti se do oblasti přijeli v očekávání unikátního zážitku.

Federální úřady pak v neděli vydaly rozkaz k totální evakuaci a vyhlásily nejvyšší stupeň seismologického ohrožení, tzv. sopečný poplach. Podle Toma Piersona z USGS vulkán, jež v květnu 1980 nebývale silnou explozí zabil 57 lidí a způsobil v okruhu čtyř set kilometrů přírodní katastrofu, v minulém týdnu uvolnil více energie než během všech následných erupcí po tragédii z roku 1980 dohromady.

Erupce bude slabší

Odborníci z USGS však ujišťují, že nyní očekávaný výbuch bude podstatně slabší. Vulkanologové během riskantního průzkumu z vrtulníku odebrali bezprostředně nad jícnem hory Sv. Heleny vzorky vzduchu, v nichž naměřili zvýšené koncentrace sirovodíku a oxidu uhličitého.

Spolu s opakujícími se slabými otřesy a především se změnou reliéfu samotného kráteru, kde se objevil temný kopeček skalisek, kolem nějž roztál sníh, dospěli k závěru, že sopouch vulkánu se plní žhavým magmatem a sopečnými plyny a tato explozívní směs se dere vzhůru.

Nejbližší lidské sídlo je od sopky necelých 50 km, avšak velkoměsto Portland od místa očekávaného výbuchu dělí "jen" 80 km. Tmavý vzdouvající se kopeček, jenž se během posledních několika dní vytvořil na straně centrální vyvýšeniny v jícnu sopky Sv. Helena, podle seismologů těsně předznamenává erupci vulkánu.