Někdejší ředitel dokumentace John Ehlers z montážního střediska Lockheed Martin v Michoud o svých pochybách informoval vedení továrny 4. února, tedy tři dny po poté, co se stroj rozpadl při návratu na Zemi. V dopise uvedl, že slyšel o tom, že zaměstnanci nesprávně nanesli na nádrž základní epoxidový nátěr, na který se posléze aplikuje izolační pěna.

Kusy pěny se oddělily od nádrže 81 vteřin po startu Columbie při pádu poškodily žáruvzdorné destičky na levém křídle natolik, že při průchodem atmosférou nevydržely žár a Columbia vybuchla.

Epoxid prý schnul příliš dlouho

Ehlers uvedl, že jeho obavy vyplývají z rozhovoru s inspektorem v továrně Brucem Wrightem, podle něhož zaměstnanci nechávali epoxidový nátěr příliš dlouho schnout. Podle předpisů by v případě, že po 24 hodinách není nátěr suchý, měli informovat nadřízené a případně celý nátěr provést znovu. Nesprávně aplikovaný nátěr prý mohl při extrémních podmínkách startu vést k odtržení kusů izolace.

Wright odmítl Ehlerovo tvrzení s tím, že bývalý manažer špatně interpretuje jejich rozhovor. Nehovořil prý o celém nátěru, ale jen o retuších, a o délce zápisu pracovního postupu, ne o délce schnutí. Navíc inspekce během výroby zabraňují, aby si zaměstnanci nezodpovědně ulehčovali práci a riskovali svou leností životy posádky raketoplánu.

Komise epoxidový nátěr prověřuje

Dobu schnutí epoxidu na nádrži je jednou z otázek, které prověřujeme, ale nadále bereme v úvahu všechny teorie a všechna fakta, řekl v pondělí Woody Woodyard, mluvčí komise vyšetřující havárii. Člen komise Duane W. Deal v pondělí navštívil montážní středisko v Michoud a shromažďoval informace o výrobním procesu.

Ehlers přišel kvůli havárii o místo

Ehlers (55) pracoval pro Lockheed Martin od 1997 do loňského roku, kdy byl dočasně propuštěn. Do továrny se měl vrátit 3. února, ale den předtím vedení od obnovení pracovní smlouvy odstoupilo z důvodu zmrazení počtu zaměstnanců v důsledku havárie raketoplánu.