Köhler již před volbami zdůrazňoval, že chce být nadstranickou hlavou státu pro všechny německé občany. "Důvěra je pro každou společnost nejdůležitějším prvkem. Nemám v úmyslu být pohodlným prezidentem, nemám ale také v úmyslu být nepříjemným prezidentem," prohlásil.

Od roku 1981 je členem Křesťanskodemokratické unie Německa (CDU), po celý svůj život se pohyboval ve světě financí, což mu v nové funkci umožní  jeho zkušenosti zúročit. Kariéru finančního experta zahájil v roce 1969 jako vědecký referent na Institutu pro aplikovaný ekonomický výzkum v Tübingenu.

V letech 1976-1989 pak pracoval v různých funkcích na ministerstvu hospodářství a financí. Do úřadu státního tajemníka spolkového ministra financí byl povolán na počátku roku 1990. S funkcí náměstka ministra převzal řadu nezáviděníhodných úkolů - vedle restrukturalizace finančního sektoru to byla i příprava měnové unie obou tehdejších německých států, jež vstoupila v platnost k 1. červenci 1990.

Do čela Evropské banky pro obnovu a rozvoj (EBRD) byl Köhler jmenován v polovině roku 1998, dobře se tedy orientuje v ekonomické problematice států střední a východní Evropy. Jedním z hlavních úkolů EBRD byla pomoc 26 zemím východní Evropy přejít na tržní hospodářství.

V březnu 2000 se postavil do čela MMF, mandát měl vypršet až příští rok. Letos v březnu však s překvapením MMF přijal jeho prezidentskou kandidaturu a s ní spojený odchod z vedení organizace.

V minulosti několikrát navštívil Prahu, kde se setkal se současným prezidentem Václavem Klausem. Je ženatý a s manželkou Evou vychovává dvě děti.