Otřesy půdy postihly okres Ťia-ši v 10:03 místního času (03:03 SEČ), uvedlo seizmologické středisko v oblasti Sin-ťiang. Oblast se nachází asi 2900 kilometrů západně od hlavního města Pekingu poblíž hranic s Afghánistánem.

Epicentrum zemětřesení leželo asi 40 km východně od města Ťia-ši, poblíž hranice s Kyrgyzstánem a Tádžikistánem. Chvění bylo citelné i v historickém městě Kasgar 150 km od epicentra.

Zemětřesení jsou v Sin-ťiangu poměrně častá, zejména v horské oblasti poblíž hranice s Pákistánem a Afghánistánem, avšak většinou způsobují jen malé škody, neboť oblast je jen řídce osídlena. Podle šanghajského dopisovatele BBC Francise Markuse je již nyní možno tvrdit, že pondělní zemětřesení patří z hlediska ztrát na lidských životech mezi ta nejsilnější.