"Počet obětí se ještě může zvýšit, protože do naší nemocnice stále přicházejí další zranění," uvedl lékař Muhammad Husajn al-Husajní. Svědkové hovoří o čtyřiceti zraněných.

Incident se odehrál poté, co se přívrženci šíitského radikálního duchovního Muktada Sadra vydali demonstrovat ke španělské základně mezinárodních koaličních sil, které se je pokusily střelbou zadržet.

Zatím však není zcela jasné, kdo střelbu zahájil. Na španělské základně, která leží asi pět kilometrů od Nadžafu, byli v době incidentu přítomni také iráčtí vojáci.

Důvodem protestů asi pěti tisícovek lidí bylo nedávné uzavření šíitského listu Al-Havza a údajné zatčení jednoho z blízkých spolupracovníků Sadra, který je znám jako ostrý kritik přítomnosti Američanů a jejich spojenců v Iráku.

Velení španělských jednotek, které měly podle některých zpráv Mustafu al-Jakubího v sobotu zadržet, to však odmítlo. Týdeník Al-Havza byl uzavřen 28. března kvůli tomu, že vyzýval k dalším útokům proti koaličním silám.

V čele manifestujících kráčeli ozbrojenci skupiny označované jako "Mahdího armáda", kteří měli na obličejích černé kukly se zelenou pákou kolem hlavy. Lidé v davu, který provolával protiamerická hesla, také nesli desítky Sadrových obrazů.

Protesty na dalších místech

Podobné protesty několika set lidí se dnes uskutečnily také v metropoli Bagdádu či jihoirácké Basře.

Hnutí Sadrových přívrženců je dobře organizováno. V jeho čele stojí mladí klerici, kteří jsou svému asi třicetiletému vůdci plně oddáni. Muktada Sadr je synem významného šíitského duchovního představitele, který byl v roce 1999 zavražděn pravděpodobně agenty tehdejšího iráckého prezidenta Saddáma Husajna.

Zástupci hnutí už dříve uvedli, že v případě, že zákaz listu nebude odvolán, zaplaví jejich přívrženci bagdádské ulice k mohutným protestům. "Není to však jen otázka uzavření Al- Havzu. Jestliže se jim nyní nepostavíme na odpor, uzavřou brzy naše úřady a zakáží páteční motlitby," uvedl jeden z jeho redaktorů. Šíitové v pětadvacetimilionové irácké populaci představují asi 60 procent obyvatel.