Atta pobýval ve Španělsku osm dní v červenci 2001. V katalánském městě Tarragona se sešel s Jemencem Ramzím bin Šibhem, pravděpodobným koordinátorem teroristických úderů na USA.

Bin Šibh to přiznal před několika dny při výsleších na americké základně Guantánamo. Bin Šibh byl členem buňky al-Kajdá v německém Hamburku, o níž si američtí a němečtí vyšetřovatelé myslí, že naplánovala a provedla útoky na New York a Washington.

Nedostal ale povolení ke vstupu do USA, a tak jej nahradil jeho bývalý spolubydlící Atta. "Pátého září vycestoval pod falešným jménem jako poslední člen hamburské buňky linkou Lufthansy do Madridu. Podle vyšetřovatelů si nechal právě v Madridu, poslední zastávce v tzv. schengenském prostoru, orazítkovat saúdskoarabský pas schengenským vízem," napsal Die Welt . 

Během španělského pobytu se sešel se svým přítelem, Maročanem Zakaríjou Esabarem, jedním z nejdůležitějších finančních koordinátorů al-Kajdá v Evropě. Ani on není německým vyšetřovatelům neznámý: léta žil v Hamburku. Bin Šibh opustil, opět pod nepravým jménem, 7. září 2001 Španělsko přes Atény do Dubaje ve Spojených arabských emirátech. V září 2002 ho po tříhodinové přestřelce dopadla pákistánská policie a Pákistán ho pak předal Američanům