Americký Národní úřad pro letectví a vesmír (NASA) chtěl původně obnovit starty raketoplánů letos v září nebo v říjnu. Vzhledem k časové náročnosti zkoušek se to však nyní zdá málo pravděpodobné.

Podle vysoce postaveného činitele NASA Michaela Kostelnika nové výzkumné modely vyžadují širší pohled na problémy kolem palivové nádrže.

Vyšetřovatelé se domnívají, že zkázu Columbie způsobil kousek izolační pěny, který se odlomil právě z palivové nádrže, narazil do křídla a poškodil tepelný štít raketoplánu. Komise vyšetřující příčiny katastrofy Columbie doporučila NASA seznam bezpečnostních opatření, která úřad musí splnit před obnovením letů.

NASA v časové tísni

NASA se tak dostává do časové tísně: na jedné straně je nucen splnit mnohem náročnější bezpečnostní požadavky a na druhé chce obnovit lety raketoplánů co nejdříve, protože bez jejich účasti na zásobování Mezinárodní kosmické stanice (ISS) je plné využití tohoto rozsáhlého projektu jen těžko myslitelné.

Střídání dlouhodobých posádek na ISS nyní zajišťují ruské kosmické lodě Sojuz a zásobování převzaly automatické lodě Progress. Posádky však musely být zredukovány ze tří na dva členy a podstatně byl omezen i vědecký náklad. Některé původně plánované vědecké experimenty jsou za nynější situace vůbec neproveditelné. To vede k tomu, že drahý mezinárodní projekt zůstává za původním očekáváním.

Bush: na Mars a na Měsíc

Další ranou pro něj je nový kosmický program USA, oznámený v polovině ledna prezidentem Georgem W. Bushem, který dává přednost obnovení letů na Měsíc a vyslání lidské posádky na Mars.

Přitom většina evropských odborníků se shoduje v názoru, že praktické výsledky se dají očekávat spíš od využívání ISS, ovšem v celém jeho původně zamýšleném rozsahu.

Pro Evropskou kosmickou agenturu (ESA) proto musejí být zajímavé ruské plány na stavbu nových kosmických lodí dvakrát větších než dosavadní Sojuzy, s jejichž vývojem seznámila kosmická agentura RAKA minulý týden.

Oficiální stanovisko ESA, stejně jako dalších partnerů podílejících se kromě USA na stavbě ISS, není zatím známo. Rusko však zřejmě bude o spolupráci stát, protože mu na nové kosmické programy chybějí finance.