Don Nelson pracoval v NASA 36 let. Do důchodu odešel před čtyřmi lety. Do roku 1989 pracoval jako technický inspektor navrhovaných letů do vesmíru a působil v týmu, jenž Columbii zkonstruoval. Účastnil se také všech modernizačních projektů raketoplánu.

Jak sám řekl listu Guardian, na poměry kolem Columbie se již nemohl dívat. "Stav bezpečnostních opatření mě znepokojoval, ale za své výhrady jsem si vysloužil vždy jen důtku. Proč? Že jsem obešel přímé nadřízené. To samozřejmě zastrašilo všechny další případné kritiky," řekl Nelson. Poté poslal Bushovi poslal písemný výčet nehod a poruch za poslední tři roky spolu s výzvou, aby "jako prezident zakázal lety a tím zabránil katastrofě".

Podle Nelsona měla Columbie od roku 1999 řadu problémů, jež mohly přivodit katastrofální důsledky. Například v roce 1999 musel být odložen její start kvůli úniku vodíku. V srpnu 2000 inspekce na Columbii odhalily 3500 případů chybně nainstalovaných elektrických kabelů. O dva měsíce později NASA opět odložila její start, tentokrát kvůli poruše vnějších nádrží. Loni v červenci pak musel generální inspektor dokonce konstatovat, že bezpečnostní program nebyl řádně připraven.

Bezpečnostní opatření v NASA se zlepšila až po katastrofě Challengeru v roce 1986. Od té doby však morálka kontrolorů opět poklesla a zánik Columbie je toho důkazem. "Tváří v tvář rostoucím varovným signálům, že se nová katastrofa raketoplánu blíží, však NASA a Poradní výbor pro leteckou bezpečnost nedokázaly přijmout odpovídající opatření," tvrdí Nelson.

Boeing slíbil objasnění příčiny

Strojírenská společnost Boeing přislíbila, že učiní maximum pro objasnění katastrofy, která v sobotu potkala raketoplán Columbia. Boeing je totiž výrobcem raketoplánu a největším dodavatelem letecké a vesmírné techniky pro Národní úřad pro letectví a vesmír (NASA).

Společnost Boeing má v poslední době problémy, protože poptávka po dopravních letadlech zatím není taková, jak si firma představovala. Boeing roku 1996 převzal výrobu vesmírné techniky společnosti Rockwell International, na výrobě raketoplánů se však podílí společně s firmou Lockheed Martin.

Spolupráce s NASA Boeingu přináší výnosy kolem dvou miliard dolarů ročně, což jsou asi čtyři procenta tržeb firmy. V rámci spolupráce se Boeing podílí na zajištění letů s lidskou posádkou a společně s NASA připravuje také program vesmírných misí, uvedla agentura AP.

"Učiníme vše, co bude možné, abychom podpořili úřad NASA a United Space Alliance ve snaze objasnit příčiny tragédie," napsal Boeing na svých internetových stránkách. United Space Alliance je společný podnik, který Boeing založil s firmou Lockheed Martin za účelem výzkumu a výroby vesmírné techniky.

Mluvčí Boeingu se však nechtěla vyjadřovat ke spekulacím, co může tragédie pro firmu znamenat. Raketoplán Columbia byl vyroben ještě v závodech Rockwell International, které Boeing převzal. O tragédii je však zatím málo důkazů a finanční dopady na Boeing ještě nelze odhadnout.