Právě keramická ochrana křídla nevydržela vysoké teploty, jímž je raketoplán při návratu do zemské atmosféry vystaven, což vedlo k narušení celistvosti lodě, která se za vysoké letové rychlosti rozlomila na několik částí. Jak řekl Bill Readdy z vedení NASA, inženýři podrobně prostudovali možné následky odlomené izolace nosné palivové nádrže, která narazila do náběžné hrany levého křídla, jak to dokládají videozáznamy ze startu 16. ledna.

Náraz izolace prý neznamenal žádnou hrozbu

"Všichni dospěli k závěru, že to je příčina" nehody, "nicméně já nejsem připraven tvrdit totéž," vyjádřil se Readdy před novináři. Podle něho se sice tato příčina jeví jako hlavní, nejprve je ale nezbytné vyloučit další možné příčiny katastrofy. Readdy připomněl předcházející zprávu expertů NASA, kteří 12. den letu raketoplánu dospěli po posouzení záběrů ze startu, že náraz izolace na křídlo neznamená pro Columbii žádnou hrozbu. Čtyři dny poté se ovšem loď krátce před přistáním ve výšce asi 60 kilometrů rozpadla.

Obklad ze speciální hmoty má zajistit tepelnou ochranu raketoplánu při průniku do atmosféry až do 1649 stupňů Celsia a zabránit tak roztavení hliníkového pláště lodě. Teplotní ochranu raketoplánu zajišťuje asi 20.000 keramických obkladaček. Kus pěnové izolace nádrže o velikosti 18krát 76 centimetrů se uvolnil asi 80 vteřin po vzletu raketoplánu, jak to zachytily vysokorychlostní kamery zaznamenávající start raketoplánů.

Stovky dobrovolníků nacházejí další zbytky raketoplánu

Na leteckou základnu Barksdale v Louisianě byly během pondělí svezeny první z tisíců úlomků z raketoplánu Columbia, který v sobotu shořel při průchodu atmosférou při návratu zpět na Zemi. Podle televize CNN zasypaly trosky obrovskou plochu 72 tisíc kilometrů čtverečních od Shreveportu na východě Louisiany přes třiatřicet texaských okresů.

"Potrvá nám pár dní či týdnů, než dáme vše správně dohromady," řekl ředitel vesmírného programu NASA Ron Dittemore. Experti s použitím makety zasadí nalezené fragmenty na jejich původní místo a další vyhodnotí dvaatřicet vteřin signálů, jež vyslaly palubní systémy od okamžiku, kdy řídící středisko ztratilo spojení s posádkou.

Raketoplán se naklonil nalevo

Z dosavadních zjištění vyplývá, že při vstupu do atmosféry vzrostla teplota na levém boku raketoplánu během pěti minut čtyřikrát rychleji, a to včetně podvozkové komory, a Columbia se začala naklánět nalevo. Palubní počítač dal příkaz k vyrovnání stroje.

"Mohlo by to znamenat poškozenou nebo chybějící část tepelné ochrany, která chrání loď před požárem při návratu do atmosféry Země," řekl Dittemore. Tato korekce musela být větší než při předchozích letech, ale údajně stále v možnostech raketoplánu. Proto se pozornost stále více stáčí k incidentu při startu Columbie a k výrobci palivové nádrže staršího typu - závodu Michoud firmy Lockheed Martin v Louisianě.

Části těl zkoumá FBI

Na zemi byly nalezeny i části těl sedmičlenné posádky, jež zahynula strašnou smrtí. Nyní budou podrobeny identifikaci v laboratoři FBI. V texaském okrese San Augustine našly pátrací týmy srdce, nohu a prsty, z toho jeden s prstenem. V okrese Sabine přímo u hranic s Louisianou byl nalezen lidský trup, stehenní kost a lebka.

Pět ze sedmi astronautů Columbie bylo příslušníky letectva a námořnictva. Jménem obou těchto složek se nezávislého šetření tragédie v neděli ujal penzionovaný admirál Harold Gehman, jenž objasňoval již útok na americký torpédoborec USS Cole v Jemenu v roce 2000.

Víc peněz pro NASA

Prezident Bush navrhne v rozpočtu na finanční rok 2004, jenž začíná letos 1. října, přidat NASA půl miliardy dolarů (14,5 mld. Kč) na modernizaci zbývajících tří stárnoucích raketoplánů a na stavbu nového.

Celkový rozpočet úřadu, který byl v uplynulých deseti letech krácen, by tím vzrostl na 15,5 mld. dolarů (452 mld. Kč). Po zkáze 22 let staré Columbie má NASA k dispozici raketoplány Discovery (vyvinutý v roce 1983), Atlantis (1985) a Endeavour (1991). Pátý, Challenger, z roku 1982, explodoval při startu 28. ledna 1986. Raketoplán Enterprise sloužil pouze ke zkušebním účelům. Během uplynulých 22 let uskutečnila NASA s raketoplány celkem 113 vesmírných misí. Jiří Roškot, CNN

Situaci bedlivě sleduje osádka ISS

NASA oznámil, že katastrofa neohrozí osud tří astronautů, kteří nyní jsou na Mezinárodní vesmírné stanici (ISS). Představitel NASA a bývalý astronaut Bob Cabana  hovořil s astronauty na palubě vesmírné stanice ISS a slíbil jim, že je bude informovat o průběhu vyšetřování.

NASA zrušila na neurčito lety raketoplánů do vesmíru. Na ISS jsou dva Američané a Rus, kteří mohou setrvat na místě až do konce června.  V případě nouze mohou astronauti ISS opustit na palubě ruské lodi Sojuz trvale zakotvené u stanice. Sojuz pojme pouze tři osoby - proto je na ISS stálá posádka pouze o tomto počtu lidí.