Únosce byl identifikován jako Harold Kilpatrick z Memphisu, hlavního města státu Tennessee. Ve středu odpoledne vtrhl ozbrojen nožem a revolverem velkého kalibru na školu v Dyersburgu, zajal tam skupinu asi 16 studentů a zabarikádoval se s nimi v učebně matematiky. Nevznášel však žádné požadavky a později, po řadě hodin, jen oznámil, že chce spáchat sebevraždu a označil se za člena muslimské teroristické organizace al-Kajdá.

Policie tomu však příliš nevěřila, protože únoscovo chování bylo spíše bezradné a vyšinuté než cílevědomé. Posléze se podařilo s ním vyjednávat pomocí mobilu jednoho z rukojmích, k výsledku to však nevedlo.

Nepomohlo ani přivolání únoscovy sestry, dotyčný s ní odmítl komunikovat. Únosce se nakonec rozhodl likvidovat rukojmí. Když se z učebny ozvaly první dva výstřely, rozhodla se policie zasáhnout, vtrhla dovnitř a pachatele zastřelila. Zranění dvou studentů postřelených únoscem údajně neohrožují jejich život.

Motiv a pozadí únoscova činu zůstávají zatím stále nejasné.