Vyplývá to ze závěrečné zprávy vyšetřovací komise vedené admirálem ve výslužbě Halem Gehmanem. Oficiálně má být dokument zveřejněn v úterý, avšak americká média z textu citovala již v pondělí. Rodiny sedmi astronautů, kteří při katastrofě zahynuli, byly o obsahu zprávy dopředu informovány, nicméně plné znění zprávy jim přednostně poskytnuto nebylo.

Columbii zahubila izolační pěna

Vyšetřovací komise se věnovala nejen okolnostem mechanického poškození raketoplánu při startu, ale také organizačními pochybeními NASA, přičemž vedení úřadu je v této souvislosti zprávou podrobeno "zničující kritice", uvádí agentura DPA.

Zpráva o 250 stránkách nepřináší v technických příčinách neštěstí nic objevně nového. Vyšetřování již dříve potvrdilo, že konkrétní příčinou katastrofy bylo poškození tepelné izolace levého křídla raketoplánu nárazem zmrzlé pěny z velké vnější nádrže v počáteční fázi startu. Tím vznikl v izolaci otvor jdoucí až na nosnou konstrukci křídla, což se osudně projevilo při návratu do atmosféry. Plyny atmosféry rozžhavené extrémní rychlostí až na 2000 stupňů Celsia roztavily nechráněný kov povrchu křídla, vnikly dovnitř konstrukce a po jejím natavení způsobily rozpad křídla a následně celého raketoplánu.

Vedení NASA ignorovalo varování

Druhá polovina vyšetřovací zprávy se však věnuje důvodům, proč se NASA nepokusila problém vyřešit dříve, než bylo pozdě. O nárazu zmrzlé pěny do křídla se vědělo od samého počátku, zachytily jej totiž kamery monitorující start.

Řada techniků NASA na možnost poškození upozorňovala a navrhovala zjistit ještě na oběžné dráze, v jakém stavu křídlo skutečně je. Vedení však tyto návrhy odmítalo jako "panikaření" a "neodůvodněné komplikace" a raketoplánu nakonec povolilo návrat bez zjištění reálné situace.

Testy měly různé výsledky

Při testech provedených vyšetřovacím týmem přitom zanechal úder pěny na křídle repliky raketoplánu hlubokou díru. Šéf NASA Sean O'Keefe nicméně upozornil, že výsledky opakovaných testů měly různou intenzitu od hluboké trhliny po prasklinu neviditelnou pouhým okem. Podle něj různé výsledky testů vysvětlují, proč podobné incidenty při minulých startech raketoplánů neměly žádné vážné důsledky.

Na otázku, proč sama NASA neprovedla testy, když k pádu izolační pěny na povrch stroje došlo už při předchozích misích raketoplánu, O'Keefe prostě odpověděl, že neví.

O'Keefe zároveň v rozhovoru pro CNN zpochybnil rozsah poškození povrchu vesmírné lodi, k němuž dospěla vyšetřovací komise. "Tak velkou díru by nám senzory okamžitě zahlásily," tvrdí. O malé změně teploty po úderu izolační pěny do levého křídla stroje se však podle O'Keefa nevědělo, dokud nebyla měsíc po tragédii nalezena schránka s nahrávkou všech technických údajů z letu raketoplánu.

NASA čekají změny

Vyšetřovací komise navrhne operační změny v NASA, především důkladnější inspekce karbonových panelů chránících nejvíce namáhané přední části křídel raketoplánu a častější použití satelitů a teleskopů ke kontrole raketoplánu během vesmírné mise. Zlepšen by měl být  systém kamer zaznamenávajících start stroje i samotný výcvik astronautů pro případy naléhavých oprav.

Již v průběhu vyšetřování se předběžné výsledky promítaly i do personálních změn ve vedení příslušných sekcí. Odejít mimo jiné musela i vedoucí manažerka letů raketoplánů Linda Hamová v Houstonu a vyměněno bylo také celé vedení Kennedyho vesmírného střediska na Floridě.

K otázce obnovení vesmírných misí raketoplánů O'Keefe uvedl, že žádné přesné datum zatím stanoveno nebylo. Prozradil však, že by to mohlo být na jaře, bude-li vše řádně připraveno.