Velitel letu je Dominic Gorie, který je skutečným veteránem. Má za sebou tři kosmické lety a také více než šest tisíc nalétaných hodin na více než třech desítkách typů letounů.

Pilotem mise bude Gregory H. Johnson, který poletí do kosmu poprvé. V roli jednoho ze specialistů mise poletí japonský kosmonaut Takao Doi, který se jako první zástupce svého národa podívá v rámci EVA do volného prostoru. Zbytek posádky pak tvoří Robert L. Behnken, Mike Foreman, Rick Linnehan a Garret Reisman. Před odpojením orbiteru od ISS doplní posádku Léopold Eyharts, kterého na stanici nahradí Reisman. Toho čeká návrat v rámci mise STS-124 během května tohoto roku.

Kosmické vycházky

Nabitý program pěti EVA (EVA – výstup do vesmíru) začne čtvrtý den letu, kdy Linnehan a Reisman připraví první modul laboratoře Kibo (označený ELM-PS) v nákladovém prostoru raketoplánu k instalaci na modul Harmony. Přesunutí nového modulu provede posádka po skončení této EVA pomocí robotické ruky.

O dva dny později Linnehan a Foreman provedou první kroky ke složení paže Dextre, která bude k ISS instalována o další dva dny později během EVA 3 (Linnehan, Behnken). Jedenáctý den letu proběhne EVA 4, během které provede Behnken a Foreman experimenty s novým zařízením pro akutní opravy tepelné izolace orbiteru na oběžné dráze. Výsledky experimentu budou po skončení mise pečlivě analyzovány v NASA. Poslední, pátá EVA, bude věnována přípravám na další let STS-124. Průměrná délka každého z výstupů do kosmického prostoru bude asi šest a půl hodiny.

Mise STS-123 je už sto dvaadvacátým letem raketoplánu, zároveň se jedná o dvacátý pátý let k Mezinárodní kosmické stanici. Endeavour se podívá do vesmíru už po jednadvacáté a letos to bude druhý, z šesti plánovaných startů raketoplánu.

Instalace prvního modulu laboratoře Kibo zároveň povede k zahájení činnosti střediska poblíž Tokia, odkud bude JAXA řídit provoz laboratoře. Kibo, což japonsky znamená Naděje, bude vědecká laboratoř s rozsáhlou částí věnovanou experimentům v kosmickém prostoru.

Vzorky, které budou vystaveny dlouhodobým účinkům vně stanice, bude obhospodařovat speciální robotická paže. Celý komplex (Kibo) by měl být sestaven během této a dalších dvou misí raketoplánu.

NASA nyní disponuje třemi letouny (Discovery, Atlantis, Endeavour) schopnými letu. Model Endeavour, který poletí v rámci STS-123 byl vyroben v roce 1991 jako náhrada za letoun Challenger, jež byl zničen v rámci mise STS-51L krátce po startu. Po další havárii (Columbia, STS-107) byla nucena NASA provést rozsáhlé změny (Return To Flight) a se spožděním vrhnout své síly na dostavbu stanice ISS.