Dlaždice tepelného štítu byly zasaženy 58 sekund po startu kusem izolace. Větší kus podle údajů NASA narazil nejdříve do podpěry mezi raketoplánem a vnější palivovou nádrží při rychlosti 330 km/h, rozlomil se a jeden z kousků následně zasáhl rychlostí 240 km/h Endeavour.

Oprava štítu na oběžné dráze by byla první v dějinách

Fakt, že se kus izolace odrazil, NASA dost překvapil. Úřad v těchto hodinách zvažuje, zda raketoplán opraví nebo ne. V případě opravy by bylo nutné uskutečnit pátý výstup do kosmu a prodloužit misi raketoplánu nejméně o dva dny. Bylo by to poprvé v historii, co by astronauti opravovali tepelný štít na oběžné dráze. Preventivní "zákroky" sice od nehody Columbie již proběhly, ale nikdy se zatím nejednalo o přímou opravu tepelného štítu.

Díky prodloužení by se mohla stát mise STS-118 nejdelší v historii kosmických raketoplánů. Endeavour dostal při modernizaci v uplynulých letech zařízení, které mu umožňuje napájení z energetického systému ISS, a tak může u stanice zůstat déle.

Astronauti jsou v bezpečí, ujišťuje NASA

NASA zdůrazňuje, že životy astronautů v žádném případě ohroženy nejsou. I s poškozením dvou dlaždic tepelné ochrany by dokázal Endeavour bez větších problémů přistát. S podobnými i horšími šrámy již raketoplány v minulosti přistávaly.

Proč tedy NASA zvažuje opravu? Důvody jsou dva. Jednak NASA po nehodě Columbie neponechává nic náhodě a opravuje i sebemenší poškození, které by dříve prošly bez povšimnutí. Hlavním důvodem je ale obava, že by přistání bez opravy mohlo poškodit raketoplán. Následná oprava by stála nejen finanční prostředky, ale především by trvala několik týdnů a to by mohlo zapříčinit skluz v přípravách dalších misí.

Mise probíhá hladce

Posádka raketoplánu pokračuje v misi dle plánu. V pondělí 13. srpna se uskutečnil druhý ze čtyř plánovaných výstupů do kosmu. Během 6 hodin a 28 minut trvající kosmické vycházky vyměnili Richard Mastracchio a David Williams pokažený gyroskop za nový. Gyroskop je obří setrvačník, který udržuje polohu Mezinárodní kosmické stanice (ISS) v prostoru. Starý setrvačník byl ponechán na skladovací plošině a bude dopraven k expertize zpět na Zemi při misi raketoplánu v prosinci.

Během úterka byla z nákladového prostoru raketoplánu vyzvednuta vnější skladovací plošina ESP-3. Mechanická ruka raketoplánu Endeavour plošinu předala staničnímu manipulátoru, který ji následně připojil k ISS.

Další výstup do kosmu začne ve středu okolo 17:40 SELČ. Úkolem kosmické vycházky bude "připravit půdu" pro jeden z hlavních úkolů příští mise raketoplánu. V říjnu má posádka raketoplánu Discovery nejen dopravit k ISS spojovací modul Harmony, ale také přemístit část nosníku P6 se slunečními panely na jiné místo a právě přípravou pro toto přemístění se budou zabývat astronauti Richard Mastracchio a člen stálé posádky ISS Clay Anderson při středečním výstupu do kosmu.

Čtvrtý a zatím poslední výstup do kosmu je naplánován na pátek. Multimédia z dosavadního průběhu mise najdete zde.