Raketa měla odstartovat čtyři minuty před šestou hodinou ranní SELČ. NASA vzápětí oznámila, že se ještě dnes ráno pokusí start zopakovat. První možnost se podle agentury Reuters otevřela v 06:38 SELČ, ale i tento termín padl. Výrazně se totiž zhoršilo počasí a začal vát velmi silný boční nárazový vítr. Nové startovací okno se otevře až zhruba za 24 hodin - v pondělí 03:46 SELČ.

Obavy, že by dnešní start mohl být ohrožen špatnými povětrnostními podmínkami, panovaly již od sobotního večera SELČ. Meteorologové odhadovali šanci na úspěch asi na 60 procent, protože ke Kennedyho vesmírnému středisku na floridském myse Canaveral se blížila dešťová fronta doprovázená bouřkami a blesky.

Oblast startu nakonec skutečně zasáhla vlna nepříznivého počasí; nejčerstvější předpovědi ale naznačují, že povětrnostní podmínky by se měly výrazně zlepšit ještě dnes, zřejmě k večeru.

Čtyřicet metrů za den

Delta 2 s druhým mobilním robotem Mars Rover nazvaným Opportunity (Příležitost) má následovat identické dvojče Spirit (Duch), které na sedmiměsíční cestu k Marsu odstartovalo 10. června.

Obě sondy by měly přiletět k Marsu krátce po sobě v lednu příštího roku. Podle NASA má mise robotů na Marsu trvat tři měsíce, nelze ale vyloučit, že by se mohla prodloužit. Úkolem robotů, které mají podobu malých šestikolových terénních vozítek o hmotnosti 180 kilogramů, bude pátrat po vodě, provádět geologický průzkum a zkoumat složení atmosféry planety.

Obě sondy jsou vybaveny soustavou vyspělých zařízení, mezi nimiž nechybí panoramatická kamera, tři spektrometry pro geologický průzkum a mikroskopický zobrazovač vzorků hornin.

Kamery zajistí stereoskopický pohled na terén rudé planety v plném úhlu 360 stupňů. Robotické rameno, které bude přikládat měřící přístroje na zkoumané horniny a půdy, bude schopno vykonávat téměř shodné pohyby jako lidská paže s loktem a zápěstím.

Roboty by měly po dosednutí na Mars urazit každý tamější den, který je o něco delší než den pozemský, po povrchu planety asi 40 metrů.

Hustý provoz na Marsu

Již předcházející mise prokázaly přítomnost vody na Marsu, nyní vědci chtějí zjistit, jak dlouho se tam voda vyskytuje a v jakém množství. Badatelé věří, že voda může dokazovat, že kdysi na Marsu existoval život.

NASA musela na realizaci tohoto projektu získat zhruba 800 milionů dolarů.

Ne všechny předcházející mise na Mars byly úspěšné, k této planetě dorazilo jen 12 ze 30 sond a jen tři z devíti pokusů skončily dosednutím na povrch Marsu.

Téměř současně s americkými sondami Spirit a Opportunity by měly přistát další sondy - evropská Beagle 2 a japonská Nozomi.