Thurmond byl do Senátu poprvé zvolen v roce 1954. Poté, co se počátkem letošního roku senátorského křesla vzdal, už neopustil nemocnici. Zdravotní potíže měl již dříve. V roce 2001 se nakrátko zhroutil při jednání Senátu a byl ošetřen přímo v plénu právě Billem Fristem.

Legenda Kongresu a milovník žen

Thurmond patřil k legendárním postavám Kongresu. Celý život dbal o fyzickou kondici a stranil se kouření i alkoholu. Měl pověst milovníka žen. V roce 1964 přestoupil z Demokratické strany k republikánům. Jako vášnivý pravičák hlasoval proti všem zákonům o zrovnoprávnění černochů a v roce 1957 proslul svým obstrukčním projevem, kterým chtěl zabránit hlasování o jednom z takových zákonů. Hovořil tehdy bez přestání 24 hodin a 18 minut.

Do první veřejné funkce byl zvolen v roce 1928. V roce 1948 kandidoval v prezidentských volbách jako zástupce strany odmítající rasovou integraci amerického Jihu. Právě na to doplatil loni republikánský vůdce Trent Lott, který vyjádřil politování, že se Thurmond tehdy nestal prezidentem. Tato narážka s rasovým podtextem ho stála letos znovuzvolení do čela Senátu.