Starý solární panel se zablokoval při předchozích pokusech o zatažení pomocí dálkového ovládání. Americký Úřad pro letectví a vesmír (NASA) se proto rozhodl pro další výstup posádky Discovery do volného vesmíru, což zřejmě o den zpozdí přistání raketoplánu na Floridě, chystané původně na čtvrtek 21. prosince.

Podle aktualizovaného plánu by měl raketoplán přistát v pátek v 20:56 SEČ. Na palubě zbude zásoba kyslíku na jediný rezervní den, čili stroj bude muset bezpodmínečně přistát nejpozději v sobotu.

"Budeme mít v pondělí čtvrtý výstup mimo stroj, abychom dokončili složení solárních panelů. Po dnešní úspěšné operaci jsem si docela jist, že to zvládneme," prohlásil ředitel letu John Curry během tiskové konference.

Zatím poslední výstup trval 7,5 hodiny

Třetího výstupu, který trval sedm a půl hodiny a skončil dnes ve 3:56 SEČ, se účastnil zkušený americký astronaut Robert Curbeam a jeho americká kolegyně Sunita Williamsová, která byla naopak v tomto ohledu nováčkem.

S neposlušným solárním panelem o délce 35 metrů v rozloženém stavu se kosmonauti potýkali plné dvě hodiny. Když k němu směřovali, bylo jeho křídlo zataženo z 56 procent. Po manuálních zásazích i nových pokusech s dálkovým ovládáním se jim podařilo křídlo zatáhnout na 65 procent, sdělila agentura AP.

NASA potřebuje panel zcela zatáhnout

Starý panel je nyní zasunutý natolik, že nebrání natáčení nových panelů, které na ISS nainstalovala v září posádka raketoplánu Atlantis. Stávající uspořádání je tak sice "průchozí", ale nikoliv bezvadné, jak by si NASA přála.

Uvažuje se také, že by se starý panel pokusili složit až účastníci další mise raketoplánu, která má dospět k ISS v březnu 2007, případně by problém mohla vyřešit i současná posádka ISS. V nejhorším případě by byl starý solární panel zničen. Ale nyní NASA doufá, že se v pondělí podaří sprovodit problém ze světa definitivně.

Před zahájením třetího výstupu kosmonautů do vesmíru byla z bezpečnostních důvodů vypojena elektřina na části ISS, což znamenalo vypnutí asi poloviny světel, požárního alarmu, některých ventilátorů a určitých komunikačních zařízení.

Williamsová je 8. ženou, která byla ve volném kosmu

Sunita Williamsová se svým prvním výstupem začlenila do společnosti osmi dalších kosmonautek, sedmi Američanek a jedné Rusky, které vstoupily do volného vesmíru. Na vesmírnou procházku se vydalo už 151 jejich mužských kolegů. Celkový počet výstupů od roku 1965 čítá 281.

"Všechno se odehrálo bez problémů a perfektně jsme zvládli vše, co jsme plánovali. Máme vydatný zdroj elektřiny a ISS je připravena přijmout další moduly," pochvaloval si John Curry.

Zapojení nových solárních kolektorů, znamenajících zdvojnásobení příkonu, je další krok v dokončení stanice, které NASA plánuje s ruskými a dalšími evropskými partnery do roku 2010, kdy vyprší životnost amerických raketoplánů. Do té doby by se jimi mělo ke komplexu vydat ještě nejméně 14 misí. ISS se má stát nezbytným předsunutým postem pro cesty s lidskou posádkou k Marsu a dále.